Une politique américaine plus restrictive sur les visas d'étudiants diplômés chinois soulève l'alarme

Les étudiants diplômés chinois dans certains domaines peuvent maintenant recevoir des visas d'un an.

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Inversant encore une autre politique de l'administration précédente, le Département d'Etat américain a commencé aujourd'hui à appliquer des restrictions plus sévères à certains étudiants diplômés chinois. La nouvelle politique raccourcit de 5 ans à 1 an la durée des visas pour ceux qui prévoient d'étudier l'aviation, la robotique et la fabrication de pointe. Bien que la raison apparente du changement soit d'améliorer la sécurité nationale, les responsables universitaires américains y voient la dernière attaque contre l'enseignement supérieur et la libre circulation des connaissances scientifiques.

La politique des visas révisée a été initialement annoncée le mois dernier par divers médias et confirmée la semaine dernière par un haut fonctionnaire du ministère au cours d'une audition sur les visas d'étudiants par un groupe sénatorial sur la sécurité frontalière et l'immigration. Le titre de l'audition dépeint le dilemme en termes immuables: «Intégrité du visa étudiant: protéger les opportunités éducatives et la sécurité nationale».

La nouvelle règle rendra plus difficile pour les étudiants chinois affectés d'assister à des conférences internationales et de travailler en collaboration avec des scientifiques à l'étranger, affirment les responsables américains de l'enseignement supérieur. Cela peut aussi limiter les visites périodiques à la maison. Ajoutés à d'autres politiques de l'administration actuelle qui affectent les citoyens non américains, les responsables académiques affirment que le changement de visa donne à ces étudiants étrangers talentueux une raison supplémentaire de poursuivre des études supérieures dans des pays où les barrières à l'entrée sont plus faibles. «Pendant des décennies, faire ses études supérieures aux États-Unis était une évidence» pour les meilleurs étudiants chinois, explique Wojtek Chodzko-Zajko, doyen de l'Université de l'Illinois à Champaign. "Mais maintenant, ils doivent décider s'ils veulent vraiment venir ici."

"Incertitudes et confusion"

Réconcilier la sécurité nationale américaine avec la science mondiale a toujours été un défi. Et la relation est devenue plus tendue après les attentats terroristes de 2001 aux États-Unis ont incité à un contrôle accru de tous les visiteurs dans le pays. En 2004, des universités et des organisations scientifiques américaines ont commencé à exprimer leur inquiétude aux fonctionnaires du président George W. Bush sur les «conséquences imprévues ... des nouvelles procédures et politiques [qui] ont rendu le processus de délivrance des visas inefficace, long et opaque. "Ils ont maintenu la pression et après la prise de fonction de l'ancien président Barack Obama, le département d'Etat a répondu à l'une de leurs préoccupations. Les agents consulaires ont reçu l'autorisation d'accorder des visas de 5 ans aux étudiants chinois, en hausse par rapport à la limite d'un an qui existait depuis longtemps.

Mais le président Donald Trump est allé dans la direction opposée depuis son entrée en fonction, avec des appels pour un «contrôle extrême» des immigrants, des demandeurs de visa étudiant et de travail, et même des touristes. Par exemple, son administration a proposé d'analyser l'activité des médias sociaux de millions de demandeurs de visa remontant à 5 ans. Les organismes d'enseignement supérieur ont remis en question la politique, affirmant qu'il n'y a aucune preuve qu'un tel examen accru rendrait le pays plus sûr. Ils se sont également plaints des "incertitudes et de la confusion" entourant la proposition, notant que les départements d'Etat et de la Sécurité intérieure ne sont pas d'accord sur les groupes qui seraient affectés et si leurs médias sociaux continueraient d'être surveillés pendant leur séjour.

Tous les obstacles supplémentaires pour les étudiants diplômés étrangers sont potentiellement inquiétants pour les programmes d'études supérieures des États-Unis dans les domaines de la science, de la technologie, de l'ingénierie et des mathématiques, qui dépendent de plus en plus d'étudiants internationaux. Et la Chine fournit près d'un tiers de ces étudiants après une décennie de croissance régulière (voir graphique ci-dessous).

Mais certains décideurs américains estiment que l'afflux de talents peut également représenter des risques supplémentaires pour le pays. Les efforts agressifs du gouvernement chinois pour acquérir des technologies étrangères par tous les moyens ont déclenché un débat politique féroce sur si les universités et leurs membres de la faculté font assez pour aider à protéger les secrets militaires et la propriété intellectuelle des États-Unis.

Le sénateur John Cornyn (R-TX), qui présidait l'audience du 6 juin, ne le pense pas. Il a raconté l'histoire d'un président d'université qui lui a avoué que son institution avait été "infiltrée" par des "scientifiques" étrangers qui travaillaient là-bas et qui ont ensuite été arrêtés alors qu'ils tentaient de quitter le pays. Cornyn n'a pas précisé leurs nationalités ni les accusations. Mais après l'audience, Cornyn a dit qu'il craignait que de nombreux dirigeants d'université "ne donnent pas la priorité aux préoccupations de sécurité nationale" et que les scientifiques soient typiquement "concentrés sur attirer de bons étudiants et juste faire leurs recherches".

Cornyn a affirmé à l'audience que non seulement la Chine fournissait de loin le plus grand nombre d'étudiants (voir graphique ci-dessous), mais aussi que ses politiques méritaient une attention particulière. "La deuxième plus grande source est l'Inde, mais de toute évidence, elle n'a pas de gouvernement autoritaire et c'est une société ouverte", dit-il. En revanche, le Parti communiste appelle les coups de feu en Chine, a ajouté Cornyn, et le gouvernement "ne fait aucune distinction entre le secteur public et le secteur privé".

Le témoin du Département d'Etat, Edward Ramotowski, n'a pas mentionné les nouvelles règles dans sa déclaration d'ouverture. Mais le sénateur démocrate de l'Illinois, Richard Durbin, lui a demandé de confirmer les rumeurs selon lesquelles, à partir du 11 juin, "les étudiants chinois seraient limités à des visas d'un an s'ils étudiaient dans certains domaines tels que la robotique, l'aviation, et la fabrication de haute technologie. "

"Sénateur, nous avons émis des instructions de filtrage supplémentaires aux ambassades et aux consulats américains pour s'occuper de certaines personnes venant de Chine étudiant dans certains domaines sensibles", a répondu Ramotowski. "Il ne serait pas approprié de discuter des détails de ces instructions internes lors d'une audience publique, mais ce que je peux vous dire, c'est que ce sont des mesures de dépistage. Ils n'interdisent pas en soi l'entrée de quiconque aux États-Unis ou restreignent l'accès à notre pays. "

Ramatowski, qui supervise les services de visa pour le bureau des affaires consulaires du Département d'État à Washington, D.C., a fourni au panel un aperçu de la justification du ministère pour les visas plus courts. Il a déclaré que «les étudiants de premier cycle présentent un risque moindre que les étudiants des cycles supérieurs ou postdoctoraux», ce qui explique implicitement la raison pour laquelle la nouvelle politique ne s'applique qu'à ceux qui cherchent des diplômes d'études supérieures. Le Département d'Etat, a-t-il ajouté, suit déjà les étudiants diplômés dans les universités de recherche qui changent leurs majors ou choisissent un nouveau domaine de recherche après avoir commencé leur formation.

Au cinéma

Après avoir quitté l'audience, Ramotowski a refusé de répondre aux questions de Science Insider sur la façon dont la nouvelle politique serait mise en œuvre. Mais les experts de la politique des visas des États-Unis ont utilisé leurs connaissances pour faire des suppositions éclairées sur son impact sur les étudiants chinois.

Un expert a comparé la question des visas clés à celle d'avoir besoin d'un talon de billet pour rentrer dans un cinéma après être allé prendre un rafraîchissement ou une pause dans la salle de bain. Pour les étudiants étrangers, les nouvelles règles signifient que leur «ticket» est maintenant valide pour 1 an plutôt que 5 ans. Ils peuvent rester pour la durée de leur formation, en supposant qu'ils ne font rien pour enfreindre les termes de leur visa. Mais s'ils quittent le «théâtre», ils ne seront pas réadmis si plus d'un an s'est écoulé depuis leur arrivée. Au lieu de cela, ils doivent rentrer à la maison - ou à un voisin américain plus proche comme le Canada ou le Mexique - et demander un renouvellement de visa. Le processus pourrait prendre des semaines ou des mois.

Les implications pour la formation des diplômés sont ce qui trouble Chodzko-Zajko, dont l'université a accueilli 2600 étudiants chinois diplômés et professionnels, ainsi que 3300 étudiants de premier cycle de Chine cette année. "Nous pourrions avoir besoin de dire à ces étudiants, si vous venez ici, vous feriez mieux d'être prêt pour la possibilité que vous ne rentrez pas chez vous, et vous n'assisterez pas à des conférences internationales pour présenter des données et réseauter" dit-il. . "Ce n'est pas que vous devez terminer votre programme en 1 an. Mais cela les désavantage sur le plan concurrentiel par rapport aux étudiants des États-Unis, de l'Union européenne ou même d'ailleurs en Asie. "

"Les étudiants sont devenus beaucoup plus avertis de leurs perspectives de carrière", ajoute-t-il. "Et une fois que le mot circule, certains d'entre eux pourraient décider qu'il est plus logique d'aller ailleurs."

Zhang Tao, un ingénieur de contrôle de l'Université Tsinghua de Beijing qui travaille dans les domaines de la robotique et de l'aviation, craint qu'un étudiant à la maîtrise qui veut étudier aux États-Unis ne soit exclu. "Mes étudiants envisagent le Japon et d'autres pays où il pourrait être plus facile d'obtenir un visa et de réaliser leurs projets futurs", dit-il.

Les étudiants et les professeurs ne sont pas les seuls à être touchés par le changement de la politique des visas aux États-Unis. Les parents peuvent également être facilement effrayés, dit un étudiant diplômé chinois qui a demandé l'anonymat.

«La plupart des étudiants comptent sur leurs parents pour obtenir un soutien financier lorsqu'ils poursuivent des études supérieures à l'étranger», explique l'un des étudiants qui étudient la robotique et l'ingénierie aérospatiale à Tsinghua et qui s'inquiètent du changement. «Et les parents qui ne connaissent peut-être pas grand-chose aux détails de la nouvelle politique s'inquiètent et commencent à s'interroger sur les avantages de la formation linguistique continue, des stages à l'étranger, des programmes étudiants et des demandes d'études supérieures.

Une solution de contournement facile?

La raison non indiquée pour les visas plus courts est que le gouvernement américain peut garder les étudiants avec des intentions malveillantes sur une laisse plus courte. Mais l'ancien chef de mission adjoint de l'ambassade des États-Unis en Chine, Dave Rank, n'achète pas cet argument. Il est sceptique sur le fait que cela améliorera la sécurité intérieure, arguant que les agents du consulat qui contrôlent les demandes de visa sont mal équipés pour dénicher des espions potentiels.

"Je ne suis même pas sûr de quoi ... vous essayez de faire un dépistage", dit Rank, un agent de carrière du service extérieur qui a démissionné de son poste l'année dernière pour protester contre la décision de Trump de quitter le traité climatique de Paris. "Est-ce que cette personne va apprendre quelque chose et ensuite le reprendre et l'appliquer ensuite dans un secteur affilié aux services de sécurité chinois dans son ensemble? Si le but est de détecter de telles personnes à l'avance et de leur refuser l'accès aux programmes d'études supérieures des États-Unis, "je ne suis pas sûr que vous puissiez faire un dépistage pour cela."

Le rang est également douteux qu'un visa d'un an dissuaderait n'importe quel espion chinois potentiel. "Quelqu'un dont l'intention est d'aller apprendre subrepticement des choses qui peuvent être transmises aux services de sécurité chinois ... ne pourrait tout simplement pas revenir avant d'avoir terminé ses études", dit-il. "Ce n'est pas une solution de contournement extrêmement difficile."

Rank convient que le gouvernement américain doit prendre des mesures pour réduire sa vulnérabilité au vol de propriété intellectuelle et à l'espionnage étranger. Mais il pense que ces étapes doivent être compatibles avec les valeurs américaines traditionnelles.

"En tant que gars qui a fait exploser sa carrière sur [les politiques de] l'administration Trump, je ne peux pas complètement rejeter ce qui est derrière cette question plus large", dit-il. «La Chine examine la technologie, la sécurité nationale et la libre circulation de l'apprentissage scientifique dans une perspective très différente de celle des États-Unis, où la transparence et l'ouverture ont été la marque de notre effort scientifique. Dans la mesure où nous travaillons contre ces forces, nous n'allons pas réussir. "

Avec reportage de Catherine Matacic et Dennis Normile.

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