Une nouvelle étude mondiale révèle que les pertes de forêts causées par l’agriculture industrielle

Forêt de Bornéo en Indonésie, coupée pour une plantation de palmiers à huile

Photos de Jami Tarris / Minden

Une nouvelle analyse de la perte forestière mondiale - la première à examiner non seulement les forêts disparaissent, mais aussi Pourquoi - révèle à quel point l'agriculture industrielle contribue à la perte. La réponse: quelque 5 millions d'hectares - la région du Costa Rica - chaque année. Et malgré des années de promesses des entreprises pour aider à réduire la déforestation, la quantité de forêts défrichées pour planter des palmiers à huile et d’autres cultures en plein essor est restée stable entre 2001 et 2015.

Daniel Nepstad, écologiste tropical, directeur du Earth Innovation Institute, une association à but non lucratif à San Francisco, en Californie, estime que les engagements des entreprises ne suffisent pas à protéger les forêts contre l’agriculture.

Les chercheurs avaient déjà une image globale détaillée de la perte et de la repousse des forêts . En 2013, une équipe dirigée par Matthew Hansen, expert en télédétection à l'Université du Maryland à College Park, a publié des cartes à haute résolution des changements forestiers entre 2000 et 2012 à partir d'images satellitaires. Mais les cartes, disponible en ligne , n’a pas révélé où se déroulait la déforestation - la perte permanente de forêts -.

Pour la nouvelle analyse, Philip Curtis, analyste géospatial travaillant avec le Sustainability Consortium, une association à but non lucratif située à Fayetteville, en Arkansas, a formé un programme informatique pour reconnaître cinq causes de perte de forêt agriculture, agriculture à petite échelle et urbanisation. Pour enseigner le logiciel, Curtis a passé des semaines à regarder des milliers d’images de Google Earth montrant la déforestation avec une cause connue. «C'était l'une des parties les plus pénibles du travail», dit-il, surtout en Asie du Sud-Est. "L'ampleur de la perte était stupéfiante."

Les décisions du programme étaient fondées sur les propriétés mathématiques des images, ce qui peut aider à distinguer les formes plus imposantes de l'agriculture industrielle des champs plus petits et irréguliers de l'agriculture de subsistance, par exemple. Au total, environ 27% des pertes totales entre 2001 et 2015 était due à l'agriculture et à l'élevage à grande échelle , Curtis et ses collègues rapportent aujourd'hui Science . Cette agriculture comprend des plantations industrielles d’huile de palme, un biocarburant précieux et un ingrédient majeur dans les produits alimentaires, cosmétiques et autres. Les forêts défrichées pour ces plantations ont définitivement disparu, alors que les forêts défrichées à d'autres fins, y compris les petites exploitations agricoles, repoussent généralement. (L'urbanisation, également une conversion permanente, ne représentait que 1% de la perte totale de forêt.)

La déforestation due à l’agriculture axée sur les produits de base est restée stable entre 2001 et 2015, à l’issue de l’analyse. Mais les tendances varient selon les régions. Au Brésil, de vastes étendues de forêt amazonienne ont été coupées pour des élevages de bovins ou des fermes de soja. La bonne nouvelle est que le taux de déforestation a diminué de moitié entre 2004 et 2009, en raison de l'application des lois environnementales, de la pression des acheteurs de soja et d'autres facteurs. Mais en Malaisie et ailleurs en Asie du Sud-Est, les lois contre la déforestation font souvent défaut ou sont mal appliquées, et de plus en plus de forêts ont été coupées pour les plantations d'huile de palme. "Nous savions que cela se passait, mais nous n'avions pas les chiffres pour le montrer de manière cohérente à travers le monde", déclare Curtis.

Les arbres qui tombent

La destruction des forêts a diminué au Brésil, mais a augmenté en Asie du Sud-Est.

Adapté de Curtis et al. , Science , vol 342, numéro 6160, page 850

Nepstad dit que malgré le succès des engagements des entreprises qui ralentissent la déforestation en Amazonie, la situation est décourageante. De nombreuses entreprises se sont engagées à soutenir la «déforestation zéro» en n’achetant pas d’huile de palme ou d’autres produits de base provenant de plantations ou de fermes récemment défrichées. Mais hors de 473 engagements de ce type ont été récemment analysés par l'Institut pour l'innovation de la Terre , en réalité, seulement 155 entreprises ont fixé des objectifs de déforestation de leurs chaînes d'approvisionnement à l'horizon 2020. Seules 49 entreprises ont déclaré avoir bien progressé.

«Les engagements de l’entreprise ont été difficiles à mettre en œuvre et certaines entreprises ne veulent tout simplement pas faire grand chose», déclare Mme Nepstad. Lisa Rausch, géographe à l’Université du Wisconsin à Madison, fait remarquer qu’il peut être difficile pour les entreprises de trouver des fournisseurs ayant des sources vérifiables de produits sans déforestation.

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