Un excès d'excréments d'hippopotames peut nuire aux espèces aquatiques en Afrique

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Les yeux perlés et les oreilles minuscules peuvent être tout ce que vous voyez d'un hippopotame qui patauge dans l'eau, mais il y a beaucoup plus de choses qui se passent sous la surface - et beaucoup de caca sont des excréments. Les mammifères géants africains génèrent 52 800 tonnes de fumier chaque année, ce qui suffit, selon deux nouvelles études, à polluer les écosystèmes et à tuer des centaines de poissons.

Jusqu'à présent, la migration quotidienne des 70 000 hippopotames d'Afrique entre les pataugeoires pendant la journée et les prairies où ils se nourrissent la nuit a été jugée bénéfique. Avec leur merde, les animaux transférer des nutriments aux écosystèmes aquatiques africains . Mais pendant la saison sèche de la rivière Mara au Kenya, quand 4000 hippopotames se rassemblent dans les quelques 100 bassins assez profonds pour eux, la crotte d'hippopotame s'accumule au fond, nourrissant les microbes qui privent l'eau d'oxygène nécessaire aux autres créatures sous-marines. Lorsque cette eau est déversée en aval par des inondations périodiques, elle peut tuer les poissons en aval.

Plus de 5 ans, une équipe documenté 13 incidents de ce genre sur la rivière Mara, et la perte d'oxygène qui en résulte a tué neuf poissons , les chercheurs rapportent aujourd'hui Nature Communications . Ils ont utilisé des bateaux robotisés pour surveiller les piscines et construit de petits barrages pour construire et rincer un bassin d'hippopotame artificiel afin de vérifier ce rôle de la bouse d'hippopotame.

Dans une seconde étude, une équipe différente a mesuré la qualité de l'eau et la biodiversité dans des bassins d'hippopotames isolés dans la rivière Great Ruaha en Tanzanie, où les pratiques de gestion de l'eau ont empêché la rivière de couler pendant la saison sèche. Pendant la saison sèche, la diversité des espèces dans ces bassins diminue et il y a 41% moins de tilapia, une source alimentaire locale importante pour les résidents locaux , cette équipe rapporte cette semaine dans le Actes de l'Académie nationale des sciences .

Certains poissons peuvent être adaptés pour survivre à ces conditions périodiques. Mais les effets néfastes nouvellement documentés devraient être un appel aux armes pour que les Africains de l'Est soient très prudents dans la planification des barrages et autres projets de gestion de l'eau qui pourraient les exacerber en restreignant davantage le débit d'eau, préviennent les deux groupes.

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