Sur une île isolée du Pacifique, ce médecin a relancé une quête de 60 ans pour éradiquer une maladie défigurante

Oriol Mitjà, dont le travail a déclenché un nouvel effort, examine un jeune patient nommé Jeremiah, qui a une infection active, mais qui peut être guéri avec une dose d'azithromycine.

BRIAN CASSEY

LIHIR ISLAND EN PAPOUASIE NOUVELLE GUINÉE - Dans un petit village pauvre situé à 15 000 kilomètres de chez lui, Oriol Mitjà a sauté d'une camionnette blanche au début du mois de mai et a commencé à regarder les jambes des gens.

"Des enfants avec des ulcères ici?" il a demandé à Tok Pisin, la lingua franca de Papouasie-Nouvelle-Guinée (PNG). "Pouvons-nous les voir?" Bientôt, une jeune femme a poussé un garçon de 5 ans qui pleurait vers Mitjà. Le garçon était pieds nus; il avait une tignasse de cheveux bouclés blonds, comme la plupart des enfants ici, et était vêtu seulement d'un short bleu sale. Un groupe de villageois, principalement des femmes et des enfants, s'était rassemblé pour regarder. "Quel est son prénom?" Demanda Mitjà en s'asseyant sur un banc de bois bas, enfilant des gants jetables, et il fit signe au gamin sanglotant de venir s'asseoir sur sa jambe droite. "Jérémie", dit sa mère.

Mitjà, 38 ans, médecin-chercheur d'Espagne avec des yeux sérieux et un sourire amical, a une façon de mettre les enfants à l'aise. Alors que Jérémie se calmait et commençait à essuyer les larmes de ses yeux, Mitjà jeta un coup d'œil attentif à ses jambes. Sur chacun, le garçon avait un ulcère rose scintillant de la taille d'une pièce de monnaie, avec des bords légèrement surélevés. A proximité se trouvaient blanchâtre, verrues splotches. Mitjà vérifia également les bras, les mains et la plante des pieds de Jérémie; ils avaient l'air bien.

La mère de Jérémie ne semblait pas trop inquiète. Les ulcères étaient communs, et elle a dit qu'elle n'avait pas emmené l'enfant à une clinique. "Est-ce que Jérémie joue avec les autres enfants?" Mitjà a demandé. Elle acquiesça. "Va-t-il à l'école?" Non, dit-elle, pas encore.

Les ulcères et les taches, ou papillome, sont les symptômes d'une maladie cutanée tropicale appelée pian, l'obsession professionnelle et personnelle de Mitjà. Le pian affecte les populations dans les zones chaudes et humides de la Papouasie-Nouvelle-Guinée et dans au moins 13 autres pays de l'océan Pacifique occidental, de l'Asie du Sud-Est et de l'Afrique. La maladie est causée par la bactérie Treponema pallidum sous-espèce pertenue , un proche parent de l'organisme qui cause la syphilis, et il se propage principalement par contact avec la peau, souvent entre les enfants. Le pian n'est pas mortel, mais s'il n'est pas traité, il peut défigurer la peau et les os, causant une douleur et une incapacité permanentes.

Lorsque Mitjà est arrivé en PNG en 2010 pour travailler dans une clinique locale, il n'avait aucune idée de ce qu'est le pian; la maladie était si négligée qu'elle n'apparaissait pas sur de nombreuses listes de maladies tropicales négligées. Et pourtant, l'éradiquer était autrefois un objectif majeur de santé publique mondiale. Dans la première moitié du XXe siècle, les administrateurs de la santé coloniale ont enregistré un nombre stupéfiant de cas - environ 50 millions dans le monde en 1952 - dans 90 pays entourant l'équateur. Puis, en 1948, les scientifiques ont découvert qu'une seule injection de pian cicillique guéri, et en 1952, l'Organisation mondiale de la santé (OMS) à Genève, fondée quatre ans plus tôt et débordant d'optimisme, s'est lancée dans un plan audacieux pour l'anéantir. .

L'infection non traitée de Stanis Malom (centre) a provoqué une plaie ouverte sur son tibia. Il n'assiste plus à l'école.

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Mais la campagne a fait long feu dans les années 1970 et 1980. La pénicilline a ses inconvénients. Les injections - dans la fesse, avec une aiguille épaisse et creuse - sont douloureuses et peuvent introduire des pathogènes transmissibles par le sang si elles ne sont pas faites sans danger; l'allergie à la pénicilline est également un problème. Après que les cas aient été réduits de 95%, la campagne a été victime de son propre succès. Le pian est passé d'une priorité mondiale à une maladie oubliée.

Cela est en train de changer, en grande partie grâce à Mitjà, professeur assistant à l'Institut de Santé Globale de Barcelone (ISGlobal) en Espagne. En 2012, il a publié un article dans La Lancette montrant que le pian peut être guéri avec une dose unique de l'antibiotique oral azithromycine. Un traitement beaucoup plus sûr et plus facile peut être administré non seulement aux personnes infectées, mais aussi à des populations entières à risque. L'étude - "peut-être le plus important [papier] sur le pian dans les 50 dernières années", comme David Mabey de la London School of Hygiene & Tropical Medicine (LSHTM) a écrit -vraiment le rêve de l'éradication. L'OMS mène actuellement un nouveau plan d'attaque mondial. S'il réussit, ce serait un exploit majeur, car une seule maladie humaine a été éradiquée: la variole, en 1980. (Les campagnes pour en finir avec la poliomyélite et la maladie du ver de Guinée sont en phase finale.) Le pian serait aussi la première être effacé.

Mais le succès n'est pas garanti. L'ampleur du défi est incertaine, car personne ne sait combien de cas de pian demeurent - ou combien de pays souffrent encore. Les bienfaiteurs habituels de la santé mondiale, ayant choisi d'autres priorités, ont refusé d'ouvrir leurs portefeuilles. Certains scientifiques disent que Mitjà et l'OMS ignorent un fait gênant: Contrairement à d'autres agents marqués pour l'éradication, la bactérie du pian - ou un parent proche - infecte également les singes et les singes, suggérant que la maladie pourrait à tout moment retomber dans la population humaine.

Ces questions n'ont pas découragé Mitjà, dont la campagne infatigable - mêlant science, médecine et plaidoyer - a fait de lui une célébrité en Catalogne, sa région natale d'Espagne. Ce printemps, en collaboration avec des responsables de la santé de PNG et avec un financement modeste d'un groupe de donateurs, il a lancé le premier des trois traitements de masse à l'azithromycine, à 6 mois d'intervalle, pour tester la faisabilité de l'éradication. Le village de Jérémie sur l'île de Nouvelle-Irlande fait partie de la zone d'étude. «Demain, une équipe viendra avec des médicaments contre le pian, tout le monde aura la drogue», a déclaré Mitjà après que le garçon, maintenant souriant légèrement, avait sauté de ses genoux. "Les ulcères de Jérémie auront disparu dans quelques semaines", promit-il à la mère du garçon.

Dommage durable

En 2010, un centre médical à Lihir, une île très isolée, a annoncé une position temporaire pour un médecin. Environ un tiers de la taille de New York, Lihir compte 18 000 habitants et est l'une des plus grandes mines d'or au monde, exploitée par une entreprise australienne, Newcrest Mining Limited, qui soutient également la clinique. Mitjà, qui avait terminé sa résidence et suivi un cours de médecine tropicale à la LSHTM, a répondu à l'annonce.

Mitjà a grandi dans une petite ville à 40 kilomètres au nord-est de Barcelone. En tant qu'étudiant en médecine à l'Université de Barcelone, il a passé trois mois dans une clinique rurale de l'État du Pendjab en Inde - une expérience qui a changé sa vie et renforcé son désir de travailler sur les maladies tropicales. les pauvres. Lihir avait les deux, en abondance. La population locale n'a pas beaucoup profité des richesses déterrées ici; peu de villages ont l'électricité ou l'eau courante, et les conditions de vie sont peu hygiéniques. Mais Mitjà voulait faire de la science et pratiquer la médecine. «Il est venu me voir et m'a dit:« Si je prends cette offre, pensez-vous que nous pourrions y ajouter un élément de recherche? », Explique Quique Bassat, Ph.D. de Mitjà. superviseur et mentor chez ISGlobal. "J'ai dit:" Oui, mais je n'ai aucune idée de ce que vous pourriez faire là-bas. "

Les bactéries provenant des ulcères du pian peuvent infecter une autre personne lorsqu'elle entre par des blessures ou des égratignures.

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Mitjà a trouvé sa réponse dans le pian. "Quand j'ai vu le premier cas, j'ai demandé aux agents de santé s'ils savaient ce que c'était, c'était embarrassant parce que j'étais le médecin expatrié censé les aider", dit-il. Mais il était attiré par l'idée de se concentrer sur une maladie oubliée - une recherche PubMed relevait surtout de vieilles études - et il aimait Lihir, avec sa végétation luxuriante, son intérieur montagneux et ses gens amicaux. "J'étais vraiment ému par les conditions de vie des gens ici, je voulais faire quelque chose pour aider", dit-il.

Le pian commence souvent par un seul ulcère, qui peut durer des mois s'il n'est pas traité; dans la deuxième étape, les lésions peuvent apparaître ailleurs sur le corps, comme dans Jérémie. À long terme, la bactérie peut infecter les articulations et la couche externe des os, les faisant gonfler. Il peut également causer un durcissement douloureux de la peau sur les paumes et la plante des pieds, ainsi que des éruptions sur le visage.

Un après-midi de mai, Mitjà est allé voir un jeune Lihir de 15 ans nommé Stanis Malom, qui avait subi des dommages de pian à long terme. La bactérie avait provoqué un symptôme parfois appelé sabre tibia, dans lequel le tibia se courbe vers l'avant. Cela avait probablement rendu la jambe encline à la déchirure de la peau, a déclaré Mitjà, et a causé une blessure ouverte permanente le diamètre d'une tasse de thé, qu'il a couvert d'un pansement.

Stanis avait arrêté d'aller à l'école à cause de la douleur, dit son père, et l'aidait maintenant à cultiver des légumes. (Mitjà pensait que le stigmate de la maladie pouvait aussi avoir joué un rôle.) Stanis avait été traité avec des antibiotiques et n'avait plus de pian, mais le mal avait été fait; la plaie ouverte le rendait vulnérable à toutes sortes d'infections. Dans un pays plus riche, un chirurgien orthopédique pourrait être en mesure de réparer la jambe: «Vous devrez casser l'os et le remettre ensemble dans une meilleure position», a déclaré Mitjà - mais cette option n'existait pas ici. "En fin de compte, il ne va pas avoir une vie heureuse."

Un nouveau remède ravive les vieux rêves

À la fin des années 1940, lorsque les antibiotiques étaient nouveaux, les experts en santé publique ont commencé à penser gros. Lors du premier Symposium international sur le contrôle du pian, à Bangkok en 1952, ils ont discuté de la façon de mettre en place une campagne massive et moderne pour combattre la maladie dans les tropiques. "Ce symposium marque l'avènement de l'âge du pian et le passage de son contrôle de l'amateur enthousiaste au tueur professionnel des dragons" un scientifique a jailli Le British Medical Journal . "Le but de la campagne sera l'éradication du pian de la communauté, et pas seulement sa réduction à un niveau peu endémique mal défini" un autre a écrit .

Leur optimisme était compréhensible. Une dose de benzathine benzylpénicilline produit un remède apparemment miraculeux, surtout chez les enfants. «Les ulcères se dissolvent, cela m'a toujours fasciné», explique Donald Hopkins, ancien directeur des programmes de santé au Centre Carter à Atlanta, qui a vu beaucoup de cas de pian en Sierra Leone dans les années 1970.

Entre 1952 et 1964, une campagne soutenue par l'OMS et le Fonds des Nations Unies pour l'enfance ont examiné plus de 300 millions de personnes dans 46 pays, traité plus de 50 millions de personnes et réduit le nombre de cas d'environ 95% . Mais les efforts déployés dans les années 1960 et 1970 pour intégrer le programme de style militaire dans les propres systèmes de santé des pays en développement ont échoué. Même si les cas de pian diminuaient, d'autres maladies mortelles, y compris le VIH / SIDA dans les années 1980, devenaient plus urgentes. La campagne a également eu un défaut intégré. La plupart des pays traitaient uniquement les patients présentant des symptômes visibles, ainsi que leurs contacts. Mais pour chaque cas actif, il peut exister cinq ou six porteurs latents dont la maladie peut se réactiver, parfois plusieurs années plus tard, et en infecter d'autres.

Inachevé

Il y a soixante ans, le pian affectait une large bande de pays autour de l'équateur. Un effort d'éradication rapide a été évité et la maladie persiste dans au moins 14 pays. Il peut être présent chez les autres; Jusqu'à présent, seuls l'Equateur et l'Inde ont été déclarés sans pian.

<?xml version="1.0" encoding="utf-8"?> 11 dix 9 8 7 5 6 12 13 14 1 2 3 4 Nouvelle-Irlande Nouveau Irlande Lihir Island Papouasie Nouvelle Guinée Indien Océan atlantique Océan Pacifique Océan Port Moresby Bénin Actuellement endémique Déclaré sans pian Auparavant endémique (état actuel inconnu) Les îles Salomon Vanuatu Cameroun République centrafricaine Côte d'Ivoire République Démocratique du Congo République du Congo Ghana Indonésie Papouasie Nouvelle Guinée Timor-Leste Aller Philippines 1 2 3 4 5 6 7 8 9 dix 11 12 13 14
N. DESAI / SCIENCE

Sur Lihir, Mitjà a entrepris de trouver un remède meilleur et plus facile. L'azithromycine, un antibiotique non disponible dans les années 1950, était un candidat logique. La plupart des antibiotiques ne détruisent les bactéries que lorsqu'ils se multiplient; car Treponema se divise lentement, une fois toutes les 30 heures environ, un antibiotique à dose unique ne peut fonctionner que s'il a une longue demi-vie, comme le fait la pénicilline par voie intramusculaire. L'azithromycine va dans le même sens, et lors d'un essai avec 250 enfants, Mitjà a montré qu'une dose de 30 milligrammes par kilogramme de poids corporel fonctionne aussi bien que la pénicilline douloureuse.

Mitjà a informé l'OMS de ses découvertes avant La Lancette les a publiés. «Nous étions très ravis», déclare Kingsley Asiedu, médecin responsable du pian dans le département de lutte contre les maladies tropicales négligées. La découverte a promis de révolutionner le contrôle du pian, Asiedu dit: "Une dose unique, pas plus d'injections-cela signifie que vous pouvez traiter les populations très rapidement." Et cela aiderait à se débarrasser des cas latents.

L'OMS n'a jamais officiellement mis fin à la campagne d'éradication, qui aurait reconnu la défaite, mais à toutes fins utiles, elle s'est arrêtée. Après avoir entendu les conclusions de Lihir, l'agence a inclus de nouvelles cibles audacieuses dans son Feuille de route mondiale 2012 pour les maladies tropicales négligées Les pays d'Asie et du Pacifique occidental pourraient se débarrasser du pian en 2015 et ceux d'Afrique d'ici 2020. Asiedu a également invité Mitjà, Mabey et d'autres experts, ainsi que des responsables de la santé des pays touchés, à discuter d'un nouveau plan d'action. atteindre ces objectifs. (Il a été nommé le Stratégie de Morges , après la ville médiévale sur le lac Léman en Suisse où ils se sont rencontrés.) L'optimisme était de retour.

Des projets pilotes ont démarré dans plusieurs pays. Des chercheurs des centres américains de contrôle et de prévention des maladies et des responsables de la santé ghanéens mettre en place une étude de traitement de masse au Ghana Le pays d'origine d'Asiedu, fortement touché par le pian. Aux Iles Salomon, l'administration massive d'azithromycine était déjà prévue pour une autre maladie, le trachome; Les chercheurs de la LSHTM ont décidé de suivre l'évolution du pian . Et Mitjà a transformé Lihir en un laboratoire géant en mettant en place un programme de traitement de masse à l'échelle de l'île. En avril 2013, des équipes de responsables de la santé et de bénévoles se sont rendus dans les 28 villages pour distribuer des comprimés d'azithromycine à l'ensemble de la population. L'effort a traité 83% de la population. Après 12 mois, le nombre de cas actifs est passé de 323 à 33, l'équipe a signalé en 2015 Le New England Journal of Medicine -une réduction de près de 90%. Le résultat était bon, sinon stellaire.

Le pian persiste en Papouasie-Nouvelle-Guinée des décennies après un effort d'éradication mondiale.

QUI

Ce résultat a également conduit à une reprise de la recherche. Mitjà a recruté de nouveaux collaborateurs, dont Sheila Lukehart, experte en syphilis à l'Université de Washington à Seattle, et Michael Marks, un jeune scientifique de la LSHTM qui a travaillé aux Îles Salomon. Les scientifiques ont étudié les tests de diagnostic, l'épidémiologie et la faisabilité de l'éradication. En PNG, le travail de Mitjà a été bien accueilli, affirme Wendy Houinei, une agente de vulgarisation de la santé du ministère de la Santé de PNG à Port Moresby, la capitale. «Le pian est un problème de santé publique important et il en a fait une priorité», dit-elle. Houinei dit qu'elle apprécie particulièrement les efforts de Mitjà pour aider à renforcer la capacité de recherche locale et l'expertise clinique. "Il est aussi très facile à vivre", dit-elle.

Mais le travail a pris un péage personnel. Il peut être épuisant de faire quoi que ce soit en PNG, dit-il, et d'être absent de son partenaire, Sergi Gavilán, pendant huit mois par an, a rendu la tâche plus difficile. "Il me manquait tellement et ma famille qu'à un moment donné, j'étais très près de quitter Lihir." En 2015, l'Université de Barcelone a accepté de donner à Gavilán un poste d'administrateur pour aider au projet. "Maintenant, je ne pense pas à retourner en Espagne", dit Mitjà.

Pendant ce temps, son travail a attiré l'attention à la maison. UNE Documentaire 2015 sur Mitjà a volé beaucoup de cœurs - en particulier en Catalogne, une région farouchement indépendante qui aime ses héros, dit Bassat. "Les gens ont vu un jeune homme doux, très travailleur, prêt à se sacrifier en allant vivre dans cet endroit lointain et fou." Le documentaire a également aidé Mitjà à recueillir des dons, auprès d'associations caritatives et de particuliers, dont certains ne coûtaient que 20 euros.

Certains reportages en Espagne ont fait de Mitjà un héros solitaire qui, à lui seul, éradiquerait le pian en quelques années. "C'est une chose très dangereuse", dit Bassat. "Je lui ai dit, 'Vous devez être prudent avec ces titres parce que ça va rebondir si vous ne réussissez pas.'"

Un traitement pour tout le monde

Personne ne croit L'objectif 2020 de l'OMS est réalisable: «J'ai toujours pensé que cela semblait plutôt ambitieux, c'est le moins que l'on puisse dire», dit Mabey. (Asiedu dit que l'OMS pourrait bientôt fixer une nouvelle date butoir.) Ajoutant aux inquiétudes, l'expérience de Lihir a montré qu'une ronde massive d'azithromycine n'est pas suffisante parce que trop de personnes sont manquées. C'est pourquoi l'équipe de Mitjà est en train d'essayer trois cycles d'administration massive de médicaments (MDA) tous les six mois dans un district de la Nouvelle-Irlande qui abrite quelque 60 000 personnes.

L'équipe constate que le traitement de masse dans un pays pauvre prend de la persistance. La Nouvelle-Irlande se trouve à environ 80 kilomètres de Lihir; un bateau rapide couvre la distance en 2 heures. Mitjà, souffrant du mal de mer, s'est assis sur le pont avec les yeux fermés presque tout ce temps, la tête appuyée sur une moustiquaire pliée. Gavilán était assis à côté de lui, mais le rugissement du moteur rendait la conversation presque impossible. Accompagnant eux était un doctorat espagnol. Camila González-Beiras, une étudiante de l'Université de Lisbonne, qui avait passé plusieurs semaines à former 20 équipes de travailleurs de la santé et de volontaires locaux - une centaine de personnes au total - pour administrer le médicament. Le lendemain, un chauffeur emmena González-Beiras et Mitjà à la périphérie d'une ville nommée Namatanai, pour voir l'une des équipes en action lors de son premier jour.

Le nouvel effort d'éradication repose sur l'administration massive de médicaments. Les bénévoles distribuent des comprimés d'antibiotiques à tout le monde, qu'ils présentent des symptômes ou non.

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Les choses n'allaient pas bien. Seulement trois personnes de ce qui était censé être une équipe de cinq membres s'étaient présentées sur le site, un petit champ entouré de quelques maisons simples. Seulement deux douzaines de personnes s'étaient rassemblées, attendant que la distribution commence. Mitjà avait l'air alarmé. "Il devrait déjà y avoir des centaines de personnes ici", dit-il. Le chef d'équipe, un scientifique de PNG nommé Michael Soi, a déclaré que le groupe avait des problèmes pour s'organiser et que les gens n'étaient pas très motivés à venir. L'île a également récemment vu une campagne de traitement de masse contre la filariose lymphatique, et une certaine fatigue s'est installée. Mitjà ne l'achetait pas. "Nous avons besoin d'une couverture à 100%", at-il exhorté, "sinon, nous n'aurons pas d'éradication".

"Nous allons essayer", a déclaré Soi, "mais c'est la Papouasie-Nouvelle-Guinée."

Enfin, une femme plus âgée a commencé à distribuer des comprimés d'azithromycine à partir d'un grand pot, en notant chaque personne traitée. Pour déterminer le succès de l'opération, il était vital d'enregistrer le nombre de cas de pian au départ. Donc, chaque fois que l'équipe a trouvé quelqu'un avec un ulcère actif, Helen Soi, une infirmière et la femme de Michael, ont fait un test de diagnostic qui a pris environ 20 minutes. Il a fallu une série de pas qu'elle n'avait pas maîtrisés complètement; Mitjà a dû la guider tout au long de la procédure alors que de plus en plus de patients ulcéreux faisaient la queue derrière elle.

Au bout d'un moment, des dizaines d'autres personnes ont commencé à arriver: «Cela commence à ressembler à un MDA», a déclaré Mitjà, mais la scène est également devenue plus chaotique. Mitjà a essayé d'aligner les nouveaux venus et a demandé à Michael Soi de l'aider. "Michael, vous soutenez votre équipe maintenant? Parce qu'ils sont stressés", at-il dit. "Vous l'organisez."

"Je suis content que vous ayez pu voir cela", a déclaré Mitjà plus tard, dans la camionnette retournant au village. "Cela fait aussi partie d'une éradication, ce n'est pas toujours facile." "C'était un désastre", a déclaré González-Beiras lors d'un dîner le lendemain soir.

Mais plus tard elle et Mitjà ont sonné une note plus positive. C'était seulement le premier jour du programme de deux semaines, a déclaré Mitjà; González-Beiras a ajouté que les équipes ailleurs sur l'île avaient mené une opération très en douceur. Son projet de rapport sur l'effort de traitement de masse, achevé en juillet, indiquait que près de 80% de la population cible avait été traitée au premier tour. Asiedu dit qu'il attend les deuxième et troisième tours, 6 et 12 mois plus tard, de faire mieux.

Barrages routiers

Le microbe lui-même pourrait introduire de nouveaux obstacles. Dans un analyse de suivi du programme de traitement de masse Lihir , publié en février dernier, Mitjà et ses collègues ont montré que la résistance à l'azithromycine s'était développée chez cinq patients. Ils étaient tous dans un village, ce qui suggère que la bactérie chez un patient a développé une résistance, qui s'est ensuite propagée aux autres. La découverte compliquera les plans d'éradication et les rendra plus chers. Après avoir distribué les pilules, les équipes devront suivre chaque patient pour vérifier si ses ulcères ont cicatrisé. Sinon, un tir à la pénicilline traditionnelle est en ordre.

Pendant ce temps, Sascha Knauf du Centre allemand des primates de Göttingen s'est demandé si l'éradication est possible, du moins dans le sens traditionnel du terme. Selon le Groupe de travail international pour l'éradication de la maladie (ITFDE), un groupe de réflexion respecté au Centre Carter, une maladie n'est pas "éradicable" si elle se produit non seulement chez les humains mais aussi chez les animaux; dans de tels cas, le meilleur résultat possible est "l'élimination en tant que problème de santé humaine" ou une autre. Anciennes études, ainsi que récent ceux par Knauf, montrent que la même sous-espèce de T. pallidum infecte aussi les chimpanzés, les gorilles et les petits primates en Afrique. La bactérie pourrait être capable de sauter aux humains - par exemple, quand quelqu'un tue un singe infecté. Dans une étude publiée en 1971 -et maintenant considéré comme contraire à l'éthique-les chercheurs ont inoculé des Treponema des bactéries provenant de babouins d'Afrique de l'Ouest et ont trouvé qu'ils pouvaient causer une infection. Les planificateurs de l'éradication du pian "ne pensent pas à cela à partir d'une approche de santé unique", dit Knauf, se référant à la notion que la santé animale et humaine est inextricablement liée.

Les enfants de Papouasie-Nouvelle-Guinée courent un risque élevé de pian. Les premiers efforts d'éradication ont échoué à traiter les enfants présentant des infections asymptomatiques, qui pourraient ensuite propager la maladie.

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La question a conduit à des arguments féroces. Asiedu est tellement agacé par les papiers de Knauf qu'il préfère ne même pas en discuter. Il n'existe aucune preuve que le pian saute des primates aux humains dans la nature, dit-il. "Tant qu'ils ne l'ont pas montré, c'est une distraction", dit-il, ce qui pourrait saper l'enthousiasme pour l'éradication. Knauf, qui qualifie le débat de "très politique", affirme qu'il sera difficile de trouver des preuves irréfutables du croisement des espèces, car de tels événements sont probablement rares, mais cela ne signifie pas qu'ils ne se produisent pas. Hopkins, un membre de ITFDE, dit qu'il a aussi "des soucis" au sujet du réservoir naturel.

L'argent est une autre préoccupation. Certains pays pourraient être en mesure de financer l'éradication eux-mêmes - l'Indonésie avait déjà fait un traitement de masse - mais beaucoup d'autres auraient besoin d'aide. Une étude de rentabilité 2015 par l'économiste de la santé de l'OMS Christopher Fitzpatrick mettre le coût de l'éradication entre 75 et 1 milliard de dollars; étant donné le fardeau de la maladie, «cela fait partie des meilleures pratiques en matière de santé mondiale», dit-il. Et lever des fonds et sensibiliser «ne devrait pas être si difficile», explique Peter Hotez, doyen de l'École nationale de médecine tropicale du Baylor College of Medicine de Houston, au Texas, un militant couronné de succès pour d'autres maladies tropicales négligées.

Mais ce n'est pas l'expérience que Mitjà et l'OMS ont eu. "Nous avons frappé à la porte de tout le monde", dit Mitjà. La Fondation Bill & Melinda Gates a décliné: elle s'en tient à une liste de 10 maladies incluses dans un accord de 2012 appelé le Déclaration de Londres sur les maladies tropicales négligées , dit un porte-parole. Le Centre Carter, qui souscrit à la lutte contre la maladie du ver de Guinée , a besoin de finir ce travail, dit Hopkins. "Un philanthrope éclairé pourrait à lui seul financer l'éradication", dit Fitzpatrick. "Ce fut une surprise qu'il n'y ait pas eu de preneur." A la hausse, une grande société pharmaceutique brésilienne nommée EMS l'année dernière s'est engagé à faire don de 153 millions de comprimés d'azithromycine .

Atteindre le reste du monde

Quatre semaines après le début de l'étude en Nouvelle-Irlande, Mitjà et Gavilán étaient de retour à Barcelone. Mardi soir, à la fin du mois de mai, ils se sont rendus au Théâtre national de Catalogne pour un gala. Mitjà portait un ruban jaune signifiant la solidarité avec les politiciens catalans en prison ou en exil après la crise constitutionnelle de l'an dernier. Le journal El Periódico était sur le point d'annoncer son prix Catalan de l'année 2016. (L'événement était censé avoir lieu en 2017, mais a été reporté à cause d'une grève.) Mitjà était l'un des trois finalistes, en concurrence avec un dessinateur et un prêtre connu pour son travail social.

Juste 4 jours plus tôt, Mitjà avait reçu un Medicines & Solidarity Award d'une compagnie d'assurance maladie, en présence de l'ancienne reine espagnole Sofía. L'événement de ce soir a eu beaucoup de VIP aussi. Le nouveau président de la Catalogne, Quim Torra, a prononcé un discours. Des applaudissements fulgurants ont éclaté lorsque les animateurs de la soirée ont ouvert une enveloppe et annoncé que Mitjà, assis à la rangée 7 avec sa famille, avait gagné . Le visage de Mitjà devint rouge et il pleura en se dirigeant vers la scène.

Dans son discours d'acceptation, il a rappelé la violence policière contre les Catalans lors du référendum de 2017 sur l'indépendance avant de s'attaquer aux inégalités en matière de santé mondiale. Et il a plaidé pour de l'argent: "C'est à notre portée: la Catalogne peut devenir une force de solidarité encore plus forte", a-t-il déclaré. "Et si nous atteignons nos objectifs ... nous aurons éradiqué la deuxième maladie de l'histoire." Ensuite, lors d'une réception, les gens se sont approchés de Mitjà pour prendre des selfies; les femmes qu'il ne connaissait pas l'étreignaient et l'embrassaient.

Le contraste était frappant. A la maison, son combat contre le pian avait fait de Mitjà une star et pian , Catalan pour le pian, dans un mot domestique. Mais dans le monde entier, la maladie est restée presque aussi inconnue qu'il y a huit ans. Les espoirs de Mitjà que le documentaire de 2015 déclenche une évasion internationale ne s'est pas réalisé; ses producteurs ont été incapables de vendre une version anglaise en dehors de l'Espagne. "Rendre les gens conscients de cette maladie, non seulement à Barcelone mais aussi dans le reste du monde", a-t-il dit, "ce serait mon rêve".

Avec reportage de Luca Tancredi Barone. Les reportages pour cette histoire ont été soutenus par le Centre Pulitzer.

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