Plus d'argent, plus de soucis: les plans de recensement de 2020 continuent de susciter la controverse

Le secrétaire au Commerce, Wilbur Ross, témoigne devant un groupe parlementaire de la Chambre des représentants plus tôt cette année.

Pablo Martinez Monsivais / AP Photo

Un trio d'événements survenus au Capitol Hill à Washington, D.C., a laissé les défenseurs du recensement américain de 2020 à la fois encouragés et inquiets. Ses partisans - y compris les spécialistes des sciences sociales qui sont de gros utilisateurs des données - ont salué les perspectives d'une augmentation budgétaire saine pour l'exercice mandaté par la Constitution. Mais ils continuent à se tordre les mains sur les actions récentes de l'administration du président Donald Trump qui, selon eux, vont miner l'exactitude du dénombrement à venir.

Les partisans applaudissent alors qu'un groupe de dépenses de la Chambre des représentants des États-Unis a approuvé un budget de 2019 pour le Census Bureau qui ajoute 1 milliard de dollars à ce que Trump a demandé. Il dépasse ce que même les parties prenantes disent nécessaire l'année prochaine pour se préparer au jour du recensement le 1er avril 2020 et reflète un soutien bipartite inhabituel.

Mais ils ont également été angoissés par le témoignage du secrétaire au Commerce Wilbur Ross, dont le département supervise le recensement. Témoignant devant un comité sénatorial, Ross a défendu sa récente décision d'ajouter une question controversée sur la citoyenneté au recensement à la dernière minute, tout en reconnaissant que sa présence pourrait réduire la participation. Ses affirmations répétées selon lesquelles la question a été examinée de manière adéquate ont exaspéré les démocrates, qui pensent également que les raisons pour lesquelles il a ajouté la question ne sont pas satisfaisantes. Même les républicains étaient vexés quand, lors d'une audition de la Chambre la veille, un fonctionnaire du ministère de la Justice (MJ) invité ne s'est même pas présenté pour expliquer pourquoi son ministère estimait avoir besoin des données d'une telle question.

L'optimisme du financement

Jeudi, le comité des crédits de la Chambre examine un projet de loi sur les dépenses de 62 milliards de dollars qui a été adopté à l'unanimité la semaine dernière par le sous-comité du commerce, de la justice et des sciences. Il fournirait 4,8 milliards de dollars au Census Bureau, environ 80% du total étant consacré au recensement de 2020. (Le nombre exact n'est pas encore disponible.) Le budget actuel de l'agence est de 2,8 milliards de dollars, et l'énorme augmentation reflète la montée en puissance traditionnelle des quelques dernières années avant le recensement décennal, qui coûtera 15,6 milliards de dollars sur 10 ans. cycle.

Les avocats sont ravis par le nouveau numéro de la ligne supérieure. "La forte augmentation de la demande me dit que les experts ont finalement réalisé que le Census Bureau aura besoin de beaucoup plus de ressources que l'administration ne le pense", explique Terri Ann Lowenthal, ancienne conseillère du Congrès et consultante pour les questions de recensement à Stamford, Connecticut. .

Le solide soutien bipartisan est particulièrement bienvenu, ajoute Phil Sparks de The Census Project, une coalition basée à Washington, DC, regroupant des groupes d'affaires, civiques et universitaires. Démocrates se sont longtemps plaints que la majorité républicaine était en train de réduire l'agence. Mais les tentatives précédentes pour augmenter son budget ont été rejetées par les législateurs penny-pinching, qui sont également préoccupés par ce qu'ils caractérisent comme des questions intrusives et inutiles sur l'American Community Survey (ACS), commencé en 2005 comme le successeur de la forme longue de la recensement décennal.

Ces inquiétudes semblent maintenant avoir pris le pas sur les besoins pressants de s'accélérer pour 2020. «C'est une reconnaissance bipartisane que l'administration [de Trump] n'a pas pris la relève», dit Sparks au sujet du projet de loi de dépenses 2019, qui doit effacer plusieurs obstacles du Congrès avant qu'il ne devienne effectif.

Les inquiétudes à propos de la participation

En dépit de l'amélioration de la situation financière pour 2020, les défenseurs disent que les actions de Ross et d'autres dans l'administration Trump continuent à jeter le doute sur la capacité du Census Bureau à effectuer un dénombrement juste, complet et précis.

En décembre dernier, le DOJ a déclaré aux fonctionnaires du Census Bureau qu'il souhaitait ajouter la question de citoyenneté au questionnaire car il avait besoin de données block by block pour protéger les droits des minorités raciales en vertu du Voting Rights Act de 1965. Le 26 mars, Ross a accédé à la demande. . Les groupes de défense des droits civiques ont fustigé la décision, affirmant que les données n'étaient pas nécessaires pour appliquer les lois électorales et que le véritable objectif de l'administration Trump était de réduire la participation au recensement de 2020 en intimidant les populations vulnérables. Une participation plus faible pourrait probablement favoriser les républicains dans la prochaine répartition des sièges du Congrès.

Le représentant Trey Gowdy (R-SC), président du comité de surveillance de la Chambre, a invité John Gore, chef intérimaire de la division des droits civils du MJ, à discuter de la question lors d'une audience du 9 mai. Gowdy a dit qu'il avait espéré apprendre pourquoi le MJ pensait qu'il avait besoin des données pour appliquer les lois de vote des États-Unis et comment le Département du Commerce a décidé d'accepter la demande. Mais Gore a rejeté l'invitation du comité - sans aucune explication, a déclaré Gowdy. Gowdy essaiera à nouveau vendredi, avec Gore comme seul témoin à une audience de 9 heures du comité.

Le lendemain de l'absence de Gore, Ross a répondu à plusieurs questions sur la question de la citoyenneté lors d'une audience sur la demande de budget du ministère pour 2019 par le comité sénatorial sur les crédits en matière de commerce, justice et science. Malheureusement, il a fait peu de cas des contradictions internes dans le mémo de mars qu'il a écrit pour justifier sa décision.

L'un des principaux arguments de Ross est que la question de la citoyenneté ne devrait pas faire de vagues, car «61 millions de ménages» ont été interrogés lors d'enquêtes précédentes. Ross fait vraisemblablement référence à son inclusion dans l'AEC depuis 2005, et à la forme longue du recensement décennal entre 1950 et 2000, qui a été envoyé à environ un ménage sur six.

Pour les débutants, ce nombre est difficile à vérifier. La veille, le représentant Darrell Issa (R-CA) a utilisé le numéro "42 millions" pour faire valoir un point similaire lors de la précédente audience à la Chambre. À la même audience de la Chambre, le chef de la boutique politique de Ross au Département du Commerce à Washington, D.C., Earl Comstock, a déclaré que la question avait été posée à «14 millions de ménages».

Le numéro n'est pas important

Les experts du recensement disent que le nombre exact n'a pas d'importance parce que ce n'est pas un argument valable. La seule façon de savoir comment les gens répondront à cette question est de la tester en même temps que le recensement de 2020, dit John Thompson, qui a pris sa retraite l'année dernière en tant que directeur du recensement et est maintenant chef du Conseil des associations professionnelles à Arlington, en Virginie. Une période de sécheresse en cours à 2020, qui se déroule actuellement à Providence, aurait été le cadre idéal pour tester l'impact de la question sur les taux de réponse, dit-il. Mais Ross n'a pas approuvé la question longtemps après que les formulaires pour cet exercice aient été imprimés.

Ross semble reconnaître les nombreux impacts négatifs potentiels de la mise en question de la citoyenneté sur le recensement de 2020, en commençant par un taux de réponse plus faible. La participation diminue "chaque fois que vous posez une question sensible", a-t-il déclaré à la sénatrice Jeanne Shaheen (D-NH), la principale démocrate du panel. La question de la citoyenneté sera placée en dernier sur le recensement décennal, a-t-il ajouté, à cause de la probabilité accrue que les gens refusent d'y répondre.

Il pourrait y avoir des dommages collatéraux, admit-il. "J'espère que la plupart des personnes interrogées répondront aux questions précédentes" même si elles ignorent celle-ci ", a déclaré Ross à Shaheen, qui a dit qu'elle était très troublée que les fonctionnaires du Census Bureau utilisent une question qui n'avait pas été rigoureusement vérifiée.

Un taux de réponse plus bas se traduira par des coûts plus élevés, at-il ajouté. Le Census Bureau aura besoin de plus d'argent pour la deuxième phase de l'exercice, au cours de laquelle les travailleurs sur le terrain frappent à la porte de chaque ménage qui n'a pas retourné le questionnaire. Un taux de non-réponse plus élevé obligera également l'organisme à utiliser davantage les dossiers gouvernementaux existants qui pourraient saisir l'information manquante. Mais ces dossiers administratifs sont à peine infaillibles , ce qui signifie que la qualité de l'information peut ne pas être aussi bonne que de l'obtenir à la source.

Ross dit que tous ces désavantages sont compensés par la valeur des données dans l'application des lois sur les droits de vote. Mais le sénateur Brian Schatz (D-HI) n'approuvait pas non plus cet argument, appelant la logique du DOJ une «feuille de vigne» pour cacher un programme ouvertement partisan.

Appuyant son point de vue, Schatz a demandé à Ross d'expliquer un appel récent de collecte de fonds par le comité de réélection de Trump qui attaque ceux qui s'opposent à la nécessité d'une question sur la citoyenneté. "C'est comme ça que ça a l'air", a déclaré Schatz à Ross. "Pouvez-vous me rassurer que vous essayez d'atténuer l'impact [sur les taux de réponse]?"

Ross a reconnu l'appel de levée de fonds lancé en mars, mais il a noté que cela n'a fonctionné que «brièvement ... et je suis content qu'ils aient arrêté de le faire». Il a également dit qu'il n'y avait aucun lien entre son bureau et le comité de campagne.

Ross a également déclaré à Schatz que le Census Bureau prévoit de faire correspondre les efforts antérieurs de sensibilisation de la communauté visant à persuader le public qu'il a le devoir de répondre au recensement et que toutes les informations resteront confidentielles. Les groupes de défense sont toutefois sceptiques quant à cet engagement, notant que peu d'argent a été dépensé à ce jour pour ces activités et que l'agence prévoit également d'exploiter seulement la moitié du nombre de bureaux locaux comme en 2010. Et un commentaire de Comstock à la précédente l'audience du jour peut avoir renforcé ces craintes.

"Nous pensons que les gens qui ne vont pas répondre ont déjà pris cette décision", a déclaré Comstock au représentant William Lacy Clay (D-MO). L'implication était claire: pourquoi dépenser de l'argent pour atteindre les personnes qui nous ont déjà mis à l'écart?

Thompson pense que le recensement de 2020 nécessitera un niveau d'implication communautaire encore plus important. «C'est un monde plus dur qu'en 2010 de convaincre les gens de participer», dit-il. "Alors il aura besoin de plus de monde, travaillant encore plus dur pour attirer plus de communautés."

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