Nos ancêtres ont peut-être quitté l'Afrique des centaines de milliers d'années plus tôt que prévu

Les chercheurs ont trouvé des preuves d'ancêtres humains dans une expédition de falaise à Shangchen, dans le plateau de Loess en Chine.

Zhaoyu Zhu

Il y a plus de 2 millions d'années, nos ancêtres étaient déjà des voyageurs du monde, allant de l'Afrique à l'Asie, selon des outils de pierre trouvés sur une falaise dans le centre-nord de la Chine. L'âge des outils suggère que les ancêtres des humains modernes ont quitté l'Afrique au moins 250 000 ans plus tôt que prévu; il soutient également une opinion minoritaire qu'un ancêtre humain clé, l'homo erectus , peut avoir provenu en Asie, pas en Afrique.

Jusqu'à maintenant, la plus ancienne preuve d'ancêtres humains en dehors de l'Afrique était à Dmanisi, en Géorgie. Ici, les fossiles de personnes de petite taille pensaient être en avance H. erectus remontent à environ 1,85 million d'années, juste après l'apparition de l'espèce en Afrique. La plus ancienne preuve de l'activité humaine précoce en Chine et en Indonésie a été fossiles et outils de pierre qui datent de 1,5 million à 1,7 million il y a des années, y compris une calotte de H. erectus d'un site à seulement 4 kilomètres au sud des outils nouvellement datés. Cette piste de pierres et d'os a suggéré qu'après le premiers membres de notre propre genre Homo apparu il y a environ 2,8 millions d'années en Éthiopie, ils ne sont pas partis il y a environ 2 millions d'années et l'ont fait en Asie de l'Est même plus tard.

Maintenant, des preuves provenant du site de Shangchen, dans le plateau de Loess à environ 1200 kilomètres au sud-ouest de Pékin, ébranlent ce point de vue. Sur les falaises escarpées d'un ravin à Shangchen, une équipe chinoise a déterré 96 points de pierre, des flocons et des noyaux qui ont probablement été utilisés pour sculpter des os d'animaux ou pour les écraser pour la moelle. Des antilopes, des cerfs et des os de porc ont été trouvés avec les outils.

La même équipe, dirigée par le géologue Zhaoyu Zhu de l'Institut de géochimie de Guangzhou à l'Académie des sciences de Chine, a passé des années à clouer des dates pour les couches de sédiments dans lesquelles les outils étaient intégrés. Les sédiments de Shangchen manquent de minéraux volcaniques, qui constituent l'étalon-or des méthodes de datation radiométrique et sont abondants en Afrique. Au lieu de cela, les chercheurs ont utilisé la datation paléomagnétique - qui détecte les inversions connues du champ magnétique de la Terre enregistrées dans des roches anciennes - et ont découvert que les outils en pierre étaient âgés de 1,6 million à 2,1 millions d'années. Cela indique les hominiens - la famille qui comprend les humains et nos ancêtres - sorti de l'Afrique au moins un quart de million d'années plus tôt que pensé, et occupé Shangchen on et off depuis plus de 850 000 ans, l'équipe rapporte aujourd'hui La nature .

Cet outil en flocons de quartzite remonte à plus de 2 millions d'années en Chine.

Zhaoyu Zhu

"Les dates sont convaincantes", affirme le géochronologue Andrew Roberts de l'Australian National University de Canberra, qui ne faisait pas partie de l'équipe. Le géoarchéologue Reid Ferring de l'université du Texas du Nord à Denton, qui a daté le site de Dmanisi, dit que le journal fait un "bon argument pour les occupations plus anciennes que Dmanisi".

Une autre conclusion importante est que les nouvelles dates montrent que «déjà avant 2 millions d'années, les hominins étaient capables de faire face à toute une gamme de conditions environnementales», explique l'archéologue Wil Roebroeks de l'Université de Leiden aux Pays-Bas. Pendant la longue durée des occupations à Shangchen, qui est à peu près à la même latitude que Kaboul, le climat a fluctué de chaud et humide à froid et sec. «Ils doivent avoir congelé leurs petits pains», ajoute le paléoanthropologue Rick Potts du Musée national d'histoire naturelle de la Smithsonian Institution à Washington, D.C.

Les premières dates suggèrent que les hominidés étaient déjà remarquablement adaptables il y a 2,1 millions d'années - même s'ils n'avaient pas encore développé les cerveaux encore plus grands, les longues pattes, ou des outils plus avancés comme les haches vus plus tard. Bien que l'identité de ces premiers globetrotters soit inconnue, les nouvelles dates soulèvent la possibilité H. erectus n'était pas le premier hominin à quitter l'Afrique. Les savants chinois et géorgiens ont longtemps soutenu qu'une espèce plus primitive d'hominin est sortie d'Afrique et a donné lieu à H. erectus en Asie. Et maintenant, ces premiers outils montrent que les hominins étaient en Chine bien avant H. erectus est apparu en Afrique - et assez tôt pour qu'une nouvelle espèce évolue. En réalité, " H. erectus peut avoir évolué en Eurasie et migré vers l'Afrique ", explique Ferring.

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