Mystérieuses masses d'algues assaut Caraïbes

Dérives profondes de Sargassum les algues ont été balayées sur la Guadeloupe en avril.

HELENE VALENZUELA / AFP / Getty Images

Rétrospectivement, 2011 n'était que la première vague. Cette année-là, des radeaux de Sargassum -une algue brune qui vit en pleine mer-échouée sur les plages des Caraïbes, piégeant les tortues de mer et remplissant l'air de la puanteur des œufs pourris. «Nous avons eu des tortues vraiment massives», explique Hazel Oxenford, biologiste des pêches à l'Université des Indes occidentales à Cave Hill, à la Barbade. Avant cela, les amateurs de plage avaient parfois remarqué «des petits bouts de neige sur la ligne de fond», mais le déluge d'algues de 2011 était sans précédent, dit-elle, en accumulant des mètres d'épaisseur par endroits. "Nous ne l'avions jamais vu auparavant."

Les habitants espéraient que cet épisode, un coup dur pour le tourisme et la pêche, serait ponctuel. Mais quelques années plus tard, «il est revenu pire», dit Oxenford. Maintenant, les Caraïbes se préparent à ce qui pourrait être la mère de toutes les invasions d'algues, avec des observations par satellite d'avertissement de enregistrement Sargassum fleurit et les algues inondent déjà les plages. Le gouvernement de la Barbade a déclaré une situation d'urgence nationale le 7 juin. "C'est catastrophique", dit James Franks, un biologiste marin à l'Université du Southern Mississippi à Ocean Springs, qui est l'un des nombreux scientifiques qui tentent d'expliquer pourquoi une partie de l'océan qui était autrefois exempte d'algues est maintenant pleine Sargassum . "En ce moment, il y a [une autre] grande masse qui affecte Porto Rico, et c'est la dernière chose dont ils ont besoin."

Avant 2011, en haute mer Sargassum était principalement trouvé dans la mer des Sargasses, une zone de l'Atlantique Nord entourée de courants océaniques qui sert de frayère aux anguilles. Donc quand Sargassum Les scientifiques ont supposé qu'il avait dérivé au sud de la mer des Sargasses. Mais l'imagerie satellitaire et les données sur les courants océaniques ont raconté une histoire différente.

Jim Gower, un expert en télédétection de Pêches et Océans Canada basé à Sidney, en Colombie-Britannique, et ses collègues ont cherché des taches à la surface de l'océan reflétant des quantités inhabituelles de lumière infrarouge, une partie du spectre que les plantes pas récolter. Les données de mai 2011 ont montré une énorme quantité de plantes flottantes, vraisemblablement Sargassum , au large des côtes du Brésil, loin au sud de son habitat normal. En septembre, il s'étendait de la Caraïbes jusqu'à la côte de l'Afrique , l'équipe a rapporté en 2013.

Pour confirmer que le Sargassum En 2011, Franks et ses collègues ont tracé la trajectoire probable des masses d'algues à travers le temps. Tout d'abord, ils ont compilé des dossiers sur les endroits où Sargassum est venu à terre. Puis, en utilisant des informations sur les courants de surface, ils ont calculé sa source probable. "Invariablement, dans tous ces cas, il a suivi de retour à la région [tropicale]", explique Franks, qui rapporté les résultats en 2016. "Aucun d'entre eux n'a jamais suivi vers le nord dans la mer des Sargasses."

Cette tortue verte morte ( Chelonia mydas ) - une espèce en voie de disparition - a été trouvé emmêlé dans Sargassum sur l'île de la Barbade le 8 juin.

Carla Daniel

Depuis 2011, tropical Sargassum les floraisons se sont reproduites presque chaque année, l'imagerie par satellite a montré. La nouvelle région source est encerclée par des courants tournant dans le sens des aiguilles d'une montre depuis l'Amérique du Sud vers l'Afrique et inversement. De janvier à mai, cette boucle se décompose et les flux vers l'ouest balaient Sargassum jusqu'à la côte brésilienne vers les Caraïbes. "Tout au long du chemin, le Sargassum fleurit et grandit ", dit Franks.

Pourtant, selon des données satellitaires antérieures à 2011, la région est largement exempte d'algues, déclare Chuanmin Hu, océanographe à l'Université de Floride du Sud à Saint-Pétersbourg et auteur principal d'une étude de 2016 qui a examiné données satellitaires de 2000 à 2015 . Cela aiguise le mystère de la prolifération soudaine. "Personne n'a de réponse définitive", dit Hu. Les apports d'éléments nutritifs provenant du fleuve Amazone, qui se déversent dans l'océan autour de l'endroit où les fleurs ont été repérées, peuvent avoir stimulé Sargassum croissance. Mais d'autres facteurs, y compris les changements dans les courants océaniques et l'augmentation des dépôts de fer provenant des poussières en suspension dans l'air, sont également plausibles. Tout est "une spéculation éduquée", dit Hu.

Mer de trouble

Une carte satellite de mai montre abondante Sargassum à travers une bande de la Caraïbe et de l'Atlantique tropical qui était largement libre d'algues flottantes jusqu'en 2011.

<?xml version="1.0" encoding="utf-8"?> Sargassum océan couverture en mai 2018 > 0,1% 0,00% BRÉSIL PORTO RICO BARBADE Bilbao atlantique Océan
(MAP) N. Desai / Science ; (DONNÉES) M. Wang, C. Hu, Université de Floride du Sud

Certains indices peuvent provenir de l'algue elle-même. La plupart Sargassum Selon Amy Siuda, océanographe biologique à l'Eckerd College de Saint-Pétersbourg, en Floride, qui a examiné la situation au large des côtes du Brésil, les pales sont plus larges que celles de la mer des Sargasses. des centaines d'échantillons . Siuda travaille actuellement avec des collègues pour déterminer si la forme à larges lames - qui était historiquement rare dans les régions tropicales - est une espèce distincte. Comprendre les conditions qui favorisent sa croissance pourrait être la clé pour expliquer la prolifération, dit-elle.

Dans le même temps, les Caraïbes ont du mal à faire face à des épisodes annuels de Sargassum Selon Iris Monnereau, coordinatrice régionale de l'Organisation des Nations Unies pour l'alimentation et l'agriculture à Christ Church (Barbade), «devenir la nouvelle norme». Elle est particulièrement inquiète à propos de cette année, notant que les proliférations visibles dans l'imagerie satellitaire surpassent celles des années précédentes. "Vous ne pouvez pas résoudre le problème; tu ne peux pas mettre de mur ou quoi que ce soit », dit-elle. "C'est difficile d'aller de l'avant."

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