Le voyage improbable de Gabriela González à la tête du groupe fédéral STEM

Gabriela González avec des lycéennes dans un camp scientifique au Pérou.

Gabriela González

À peine trois ans après son arrivée aux États-Unis au Mexique à l'âge de 13 ans, Gabriela González était confrontée à un avenir précaire. Elle avait quitté la maison de sa mère à Bellingham (Washington) et vivait seule pendant ses études secondaires. Ses notes étaient bonnes et elle voulait continuer ses études, mais le collège semblait hors de portée.

"As-tu déjà pensé à l'ingénierie?" Lui demanda la ministre de la jeunesse de son église.

"Est-ce que ça va payer pour l'université?" Répondit-elle.

"Peut-être", répondit-il.

"Alors OK," répondit-elle. "Je considérerai tout ce qui me permettra d'aller à l'université."

Cette conversation qui a bouleversé la vie il y a trois décennies a permis à González de se lancer dans une carrière réussie dans le secteur de la construction mécanique. Aujourd'hui, elle est cadre chez Intel à Chandler en Arizona. Elle écrit également une thèse de doctorat sur les obstacles pour les filles qui veulent poursuivre des carrières en génie. Et la semaine dernière, elle est devenue présidente d'un nouveau groupe consultatif de haut niveau chargé de façonner l'investissement de 3 milliards de dollars par an du gouvernement des États-Unis dans l'enseignement des sciences, de la technologie, de l'ingénierie et des mathématiques (STEM).

Mais González n'a pas oublié les obstacles qu'elle a dû surmonter. Et elle est déterminée à faciliter la tâche des générations suivantes de femmes appartenant à des minorités qui poursuivent une carrière dans les STEM. "Si nous ne faisons pas de changements très profonds dans la façon dont nous pensons corriger cette inégalité", avertit-elle, "alors nous ferions mieux d'abandonner".

Qui est responsable?

Les statistiques actuelles sont sinistres. Seulement environ un cinquième des diplômes de premier cycle en génie décernés aux États-Unis vont aux femmes. Leur part est "plate" depuis deux décennies, dit González, malgré les investissements considérables du gouvernement, de l'industrie et du secteur sans but lucratif pour attirer plus de femmes sur le terrain.

Elle pense que le manque de progrès est inacceptable. «Dans le monde des affaires, vous ne restez pas sur le même chemin pendant 20 ans si cela ne fonctionne pas», dit-elle. "Alors, pourquoi ne sommes-nous pas, en tant que société, à poser des questions et à demander des comptes à qui que ce soit?"

González aura l'occasion de poser beaucoup de questions en tant que président du nouveau comité consultatif sur l'éducation STEM. Le corps a été créé dans le cadre de Législation de 2016 réautorisation des programmes à la National Science Foundation (NSF) à Alexandria, en Virginie, et l'Institut national des normes et de la technologie et des activités d'éducation STEM à travers le gouvernement fédéral. L'un des derniers projets de loi que l'ancien président Barack Obama a signés avant de quitter ses fonctions visait à donner à la communauté une voix dans la mise en place d'une politique d'éducation aux STEM à travers le gouvernement fédéral.

Le panel de 18 membres comprend des membres expérimentés des communautés académiques et de recherche, des sociétés professionnelles, des enseignants et des experts en éducation scientifique informelle. Les candidats ont été sélectionnés par quatre agences fédérales - la NSF, la NASA, l'Administration nationale océanique et atmosphérique (NOAA) et le ministère de l'Éducation - et le comité rend compte au CoSTEM, un comité de la Maison Blanche composé de représentants de 14 agences fédérales.

Le premier travail du panel consistera à examiner un nouveau plan stratégique quinquennal pour l'enseignement des STEM préparé par le Bureau de la politique scientifique et technologique de la Maison-Blanche (OSTP). Le mois dernier, 170 responsables locaux et étatiques de l'éducation sont venus à Washington DC pour donner leur avis et jeter un coup d'œil sur le plan, qui souligne le besoin d'une main-d'œuvre technophile et donne à l'industrie un rôle majeur dans le renforcement des STEM. programmes d'apprentissage et de certificat. Le plan de 2013, élaboré par l'administration Obama, accordait plus d'importance à l'amélioration de l'enseignement des STEM, à la formation d'un plus grand nombre d'enseignants STEM et à l'obtention d'un diplôme STEM.

Le directeur de la NSF, France Córdova, dont l'agence sera à la tête du panel, a déclaré qu'elle avait choisi González en raison de "sa rare expérience combinant l'expérience de l'industrie et sa passion pour l'expansion et la diversification de l'enseignement STEM. Il est important que [CoSTEM] reçoive la perspective de l'industrie "alors qu'elle prépare le nouveau plan stratégique quinquennal, ajoute-t-elle.

González n'est pas très connue dans la communauté éducative STEM et reconnaît son statut d'outsider. «Je n'ai jamais siégé à un comité fédéral ou fédéral», dit-elle. Elle souligne également qu'elle servira «à titre personnel et non en tant qu'employée d'Intel».

Le vice-président du panel, David Evans, représente l'envers de la médaille, apportant à la fois une vaste expérience gouvernementale et un poids institutionnel. M. Evans est directeur exécutif de la National Science Teachers Association à Arlington, en Virginie, et ses 50 000 membres ont un rôle important à jouer dans la politique fédérale d'éducation STEM. Formé en tant qu'océanographe, Evans était auparavant sous-secrétaire à la Smithsonian Institution et a été pendant de nombreuses années administrateur principal de la NOAA.

M. Evans, qui a également participé à la réunion à la Maison Blanche des dirigeants des Etats membres de la STEM le mois dernier, a déclaré qu'il espérait que le nouveau panel pousserait CoSTEM à étoffer son plan stratégique. "La première étape consiste à identifier comment nous avons fait bien depuis 2013", ajoute-t-il, se référant à une évaluation à venir du PSTP, également mandatée par le Congrès.

Un message différent

Malgré son manque d'expérience dans la capitale, González a passé une grande partie de sa carrière à travailler dans l'enseignement des STEM, à la fois comme modèle et dans des programmes formels de promotion de la diversité. Diplômée de l'université de Washington à Seattle en 1992 avec un baccalauréat en génie électrique, elle a passé 8 ans chez Xerox avant de rejoindre Intel en 2000. En gravissant les échelons de l'entreprise, elle est devenue «la personne clé d'Intel». pour tout ce qui a eu à faire avec la promotion de STEM pour les filles. "

Elle dit qu'elle a aimé jouer ce rôle mais a finalement décidé qu'elle devait en faire plus. En 2011, elle a commencé un doctorat. programme dans les dimensions humaines et sociales de la science et de la technologie à l'Arizona State University à Tempe. Sa dissertation examine le rôle que les organisations à but non lucratif ont joué en attirant des filles de couleur de collège dans les activités de STEM. Conformément à ces nouveaux intérêts, elle s'est déplacée plus tôt cette année de l'ingénierie manufacturière à la Fondation Intel, la branche philanthropique de l'entreprise.

Son travail d'études supérieures lui a donné une perspective plus large sur l'ampleur du problème. La plupart des chercheurs, dit-elle, «se concentrent sur la réparation des filles ou des femmes, leur demandent ce qui ne va pas et ce que nous pouvons faire pour leur donner envie de faire de l'ingénierie et des STEM. Mais ce ne sont pas les gens que nous devons réparer, ce sont les institutions. C'est là que se trouvent les barrières. "

Un exemple, dit González, sont des programmes visant à attirer les filles dans les STEM qui soulignent l'importance d'aimer les mathématiques et les sciences et d'exceller dans les. Elle sent que l'emphase est mal orientée, voire nuisible.

"Nous devons commencer à changer le stéréotype de qui appartient à STEM", explique-t-elle. «Je n'aimais pas les maths et je n'y étais pas très bien. Mais je suis encore devenu un ingénieur. Et la raison en est que les mathématiques ne sont qu'un outil. Vous n'avez pas besoin d'aimer l'outil pour devenir ingénieur. Vous avez juste besoin d'apprendre à l'utiliser. "

Elle pense que faire appel à l'altruisme d'un étudiant serait plus efficace. "Nous devrions leur dire que les ingénieurs aiment résoudre les problèmes et aimer rendre le monde meilleur. Si vous aimez aussi ces choses, alors vous devriez penser à une carrière en ingénierie. "

Un engagement soutenu

Bien que la motivation soit importante, dit González, avoir les moyens et le soutien pour atteindre son objectif est également critique. Et cette aide est nécessaire à plusieurs niveaux.

«Ce n'est pas suffisant d'exposer les gens à ces opportunités s'ils ne peuvent pas se permettre d'aller à l'université ou de suivre une formation professionnelle», prévient-elle. Une fois au collège, ajoute-t-elle, les étudiants auront aussi besoin d'aide pour surmonter les obstacles à l'obtention de leur diplôme. Et même s'ils obtiennent un diplôme d'ingénieur et obtiennent un emploi, ils ne resteront pas longtemps sur le terrain s'ils doivent faire face à un milieu de travail peu accueillant.

González pense que le gouvernement fédéral pourrait faire avancer l'aiguille grâce à une plus grande responsabilité. Si l'objectif est de rehausser le pourcentage de femmes qui obtiennent un diplôme d'ingénieur de quatre ans, les organismes qui financent ces programmes et les universités qui reçoivent l'argent devraient être tenus de montrer comment leurs programmes aident le pays à atteindre cet objectif.

Elle espère que le groupe consultatif, qui prévoit se réunir cet automne et tenir ensuite deux réunions par année, sera un forum pour discuter de telles idées. Mais elle y entre les yeux ouverts. «J'ai accepté de le faire pendant un an, bien qu'il y ait une possibilité de servir un mandat de trois ans», dit-elle. "Et mon approche ira et apprendra autant que possible sur le processus fédéral. Mon intention n'est pas de changer le gouvernement, mais de fournir des commentaires. "

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