La civilisation Inca d'Amérique du Sud était meilleure à la chirurgie du crâne que les médecins de la guerre civile

Cette malheureuse personne, qui vivait au Pérou entre 400 et 200 av. J.-C., a souffert d'une fracture du crâne (flèche blanche) qui a probablement été traitée par trépanation, mais est décédée moins de deux semaines plus tard.

D. Kushner et al ., Neurochirurgie mondiale 114, 245 (2018)

Chirurgie crânienne sans anesthésie moderne et les antibiotiques peuvent ressembler à une condamnation à mort. Mais la trépanation - le fait de forer, couper ou gratter un trou dans le crâne pour des raisons médicales - a été pratiquée pendant des milliers d'années de la Grèce antique au Pérou précolombien. Tous les patients n'ont pas survécu. Mais beaucoup l'ont fait, y compris plus de 100 sujets de l'Empire Inca. Une nouvelle étude de leurs crânes et de centaines d'autres du Pérou précolombien suggère que les taux de réussite des chirurgiens prémodernes étaient scandaleusement élevés: jusqu'à 80% à l'époque inca, contre seulement 50% pendant la guerre civile américaine quelque 400 ans plus tard .

Selon Kushner, neurologue à l'université de Miami en Floride, la trépanation a probablement commencé à traiter les plaies de la tête. Après une blessure traumatique, une telle chirurgie aurait nettoyé les fractures du crâne et soulagé la pression sur le cerveau, qui gonfle et accumule couramment du liquide après un coup à la tête. Mais tous les crânes trépanés ne montrent pas des signes de blessures à la tête, il est donc possible que la chirurgie ait également été utilisée pour traiter des conditions qui n'ont laissé aucune trace squelettique, comme les maux de tête chroniques ou les maladies mentales. Des crânes trépanés ont été trouvés partout dans le monde, mais le Pérou, avec son climat sec et ses excellentes conditions de conservation, en compte des centaines.

Pour la nouvelle étude, Kushner a fait équipe avec John Verano, un bioarchéologue à l'Université de Tulane à la Nouvelle-Orléans, en Louisiane, pour étudier systématiquement le taux de réussite de la trépanation à travers différentes cultures et périodes de temps. L'équipe a examiné 59 crânes de la côte sud du Pérou, datés entre 400 av. J.-C. à 200 av. J.-C., 421 des hauts plateaux du Pérou datés de 1000 CE à 1400 CE, et 160 des hauts plateaux autour de Cusco, capitale de l'Empire Inca, du début des années 1400 au milieu du XVIe si l'os autour du trou chirurgical aucun signe de guérison, les chercheurs savaient que le patient est mort pendant ou très peu de temps après la chirurgie. L'os lisse autour de l'ouverture a montré que le patient avait survécu pendant des mois ou des années après la procédure.

"Les résultats ont été incroyables", dit Kushner. Seulement 40% du groupe le plus ancien a survécu aux opérations. Mais 53% du groupe suivant a survécu, suivi par 75% à 83% pendant la période Inca , les chercheurs rapportent ce mois-ci Neurochirurgie mondiale . (Un choquant 91% des patients ont survécu dans un échantillon supplémentaire de seulement neuf crânes des hautes terres du nord entre 1000 C.E. et 1300 C.E.)

Les techniques semblaient également s'améliorer au fil du temps, entraînant des trous plus petits et moins de coupe ou de forage et des rainures plus soignées, ce qui aurait réduit le risque de perforer la membrane protectrice du cerveau appelée la dure-mère et provoquer une infection. «Nous examinons plus de 1000 ans d'affinement de leurs méthodes», explique Corey Ragsdale, bioarchéologue à la Southern Illinois University d'Edwardsville, qui n'a pas participé à l'étude. "Ils ne sont pas simplement chanceux. ... Les chirurgiens qui exécutent ce sont si habiles. "Plusieurs patients semblent avoir survécu à de multiples trépanations; un crâne de l'ère Inca a montré cinq chirurgies guéries.

Kushner et Verano ont ensuite comparé ces taux de succès avec des chirurgies crâniennes sur des soldats de la guerre civile américaine, qui ont utilisé des méthodes similaires. Les chirurgiens de Battlefield ont également traité les blessures à la tête en coupant l'os tout en essayant de ne pas percer la délicate membrane de la dure-mère du cerveau. Selon les dossiers médicaux de la guerre de Sécession, entre 46% et 56% des patients ayant subi une chirurgie crânienne sont décédés, contre seulement 17% à 25% des patients de l'ère Inca.

Certaines des différences dans les taux de survie peuvent être dues à la nature des blessures des patients avant la chirurgie, explique Emanuela Binello, neurochirurgienne à l'Université de Boston qui a étudié la trépanation dans la Chine ancienne. "Le traumatisme qui se produit pendant une guerre civile moderne est très différent du traumatisme qui aurait eu lieu à l'époque des Incas", dit-elle. De nombreux soldats de la guerre de Sécession souffraient de blessures par balle et de boulets de canon qui étaient rapidement traités dans des hôpitaux de combat surpeuplés et insalubres, ce qui favorisait les infections. Pourtant, Binello qualifie le taux de survie des trépanations au Pérou de «stupéfiant». «C'est un crédit à ce que ces cultures anciennes faisaient», dit-elle.

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