L'épidémie d'Ebola au Congo est presque terminée. Un vaccin expérimental a-t-il aidé?

Des équipes se sont rendues dans des villages reculés de la République démocratique du Congo pour vacciner quelque 3300 personnes susceptibles d'avoir été exposées au virus Ebola.

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Une épidémie d'Ebola qui a éclaté le 8 mai dans une région reculée de la République démocratique du Congo (RDC) et a ensuite été menacée d'exploser dans une ville très peuplée semble avoir été réprimée. Le 12 juin, la dernière personne connue infectée par la fièvre hémorragique mortelle s'est rétablie, deux fois testée négative pour le virus. Cela a commencé l'horloge de 42 jours pour une déclaration officielle, prévue le 24 Juillet, que l'épidémie est terminée.

La fin rapide de cette épidémie - après 53 cas dans la province de l'Équateur, dont 29 mortels - contraste avec l'épidémie d'Ebola qui a dévasté l'Afrique de l'Ouest de 2014 à 2016, qui a fait plus de 28 000 morts et 11 310 décès. "Je n'ai certainement pas vu un temps de réponse Ebola qui semble si comprimé", dit l'épidémiologiste Peter Salama, qui dirige le programme d'urgences sanitaires de l'Organisation mondiale de la santé (OMS) à Genève, en Suisse, et a dirigé la réponse de l'agence. Une grande partie du mérite revient à la surveillance, à la recherche de contacts, à l'endiguement et aux efforts d'éducation publique exceptionnellement rapides et vigoureux de la RDC, de l'OMS et d'autres partenaires internationaux, a déclaré Salama. "Certaines des leçons les plus importantes de l'épidémie ouest-africaine ont été vraiment apprises." Mais un nouveau facteur a joué un rôle inconnu et peut-être important: un vaccin expérimental, utilisé pour la première fois au début d'une épidémie.

Personne ne peut affirmer avec certitude que le vaccin, testé pendant les derniers jours de l'épidémie ouest-africaine, était réellement protégé contre l'infection. Mais le ministre de la Santé de la RDC, Oly Ilunga Kalenga, qualifie le programme de vaccination de «changeur de jeu», car il renforce clairement le moral et encourage d'autres efforts de santé publique.

Comme les huit premières épidémies d'Ebola en RDC, celle-ci a touché principalement des villages isolés. Chaque épidémie précédente était contrôlée avant de devenir une épidémie à grande échelle - la plus importante avait 318 cas. Cette fois, les quatre cas confirmés à Mbandaka, une ville de 1,2 million de personnes sur le fleuve Congo, ont fait craindre une épidémie urbaine et une propagation plus large. Les donateurs ont rapidement engagé plus de 50 millions de dollars d'aide, a déclaré Salama, et les Nations Unies ont grandement besoin de transport aérien dans les zones difficiles d'accès.

Le 21 mai, les autorités ont lancé un essai de vaccin sans groupe non traité en tant que témoin. Les travailleurs ont donné des coups de feu dans quatre endroits différents à environ 3300 personnes qui avaient été en contact direct ou d'occasion avec un cas confirmé. Bien que des analyses soient toujours en cours, Salama affirme qu'aucun des 53 cas ne s'est produit chez une personne vaccinée. Selon l'épidémiologiste Emile Okitolonda, doyen de l'école de santé publique de l'Université de Kinshasa, la campagne de vaccination a également eu des effets tangibles sur l'éducation du public, pierre angulaire de la réponse traditionnelle aux épidémies d'Ebola. «Le simple fait que tous les contacts que nous avons vaccinés ont été informés et sensibilisés à l'urgence de la situation a fait la différence», explique Okitolonda, qui conseille le ministère de la Santé publique.

Campagne concentrée

Les travailleurs se sont concentrés sur la vaccination des personnes susceptibles d'être exposées au virus Ebola. (Le point orange indique le nombre dans chaque locale.)

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(CARTE) N. DESAI / SCIENCE ; (DONNÉES) OMS

Jean-Jacques Muyembe-Tamfum, directeur de l'Institut national de la recherche biomédicale à Kinshasa et chercheur principal de l'étude vaccinale, affirme que les vaccinations ont également eu un effet positif sur les intervenants de première ligne, qui se sont vu offrir le vaccin. "Au début, il y avait une sorte de panique parmi les travailleurs de la santé", dit Muyembe-Tamfum, qui a aidé à répondre à toutes les épidémies d'Ebola en RDC depuis que la maladie est apparue en 1976. "Avec l'arrivée du vaccin , les travailleurs de la santé avaient plus confiance qu'ils pourraient rester et travailler dans les hôpitaux. " Un autre chercheur principal de l'étude sur le vaccin, le microbiologiste Yap Boum de Médecins Sans Frontières, a déclaré que l'étude sur le vaccin a également formé beaucoup de répondeurs congolais. "Construire cette capacité est vraiment critique", dit Boum. "Cela permettra de s'assurer que la prochaine fois qu'il y aura une épidémie en RDC, ils sauront comment utiliser le vaccin et ils n'auront pas besoin d'autant de soutien."

Boum, basé à Yaoundé, a participé à une étude contrôlée du vaccin en Guinée en 2015, à la fin de l'épidémie en Afrique de l'Ouest, qui n'a trouvé aucune infection parmi les milliers de personnes qui l'ont reçu. Merck, qui fabrique le vaccin - un virus du bétail inoffensif conçu pour transporter un gène de la protéine de surface Ebolavirus - prévoit de soumettre une demande d'approbation réglementaire l'an prochain; cela permettrait l'utilisation systématique du vaccin en dehors des essais cliniques fastidieux. Selon Seth Berkley, qui dirige Gavi, la Vaccine Alliance, une organisation à but non lucratif basée à Genève qui a payé Merck pour construire un stock de vaccins et a contribué au financement de la présente étude, la présente étude n'influence peut-être pas la décision. "Nous avons ajouté une expérience réelle sur le terrain et il n'y a pas eu d'événements indésirables significatifs", dit-il.

Davantage de données pourraient provenir d'une étude de l'épidémiologiste Anne Rimoin de l'Université de Californie à Los Angeles et de chercheurs congolais. Pour suivre l'ampleur et la durée des réponses immunitaires déclenchées par les tirs, l'équipe a prélevé des échantillons de sang de quelque 1000 personnes vaccinées et continuera à les tester pendant au moins un an. La comparaison de leurs réponses immunitaires avec celles des personnes non vaccinées pourrait révéler des signes indiquant que le vaccin a provoqué une réponse protectrice. «La transmission va toujours être stoppée à l'aide de diverses méthodes, et nous espérons que ce vaccin jouera également un rôle», dit Rimoin, qui travaille en RDC depuis 15 ans.

Si c'est le cas, il est susceptible de jouer un plus grand rôle dans la lutte contre les futures épidémies. Muyembe-Tamfum pense que la RDC devrait envisager de vacciner les agents de santé de manière préventive, partout où le virus a fait surface dans le passé. Au début de cette épidémie, quelques patients ont fui les centres de traitement Ebola, certaines inhumations non sécurisées ont continué, et Boum dit que les équipes de réponse rencontraient encore «l'idée que la maladie était mystique ou due à la sorcellerie».

Rimoin souhaite que le système de surveillance Ebola de la RDC soit renforcé afin qu'il soit plus simple de confirmer les cas rapidement. «Vous avez en RDC un bon groupe de personnes qui sont prêtes à faire ce travail, mais elles n'ont pas les réactifs nécessaires à la surveillance», dit-elle. Maintenant que la crise est terminée, «personne n'est intéressé à fournir les fonds nécessaires pour reconstituer les stocks afin qu'ils puissent réagir rapidement quand ils en ont le plus besoin».

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