Exclusif: Le futur directeur du recensement des États-Unis assaille les critiques de la question de citoyenneté

Tom Brunell

Université du Texas à Dallas

Le premier choix du président Donald Trump d'être directeur du Bureau du recensement des États-Unis endosse fortement l'administration de décision controversée ajouter une question de citoyenneté au recensement de 2020.

Parlant publiquement pour la première fois, Thomas Brunell, professeur de science politique à l'Université du Texas à Dallas, raconte Science Insider que les critiques - y compris les six directeurs précédents du Bureau du recensement - ont exagéré les problèmes potentiels qui pourraient découler de l'inclusion de la question. Brunell, qui s'est retiré cette année du poste de directeur adjoint au Census Bureau, estime également que le plus grand organisme statistique du pays a le devoir de mener à bien l'agenda politique des dirigeants de la Maison Blanche.

"Je suis agnostique sur le fait de savoir si [la question de citoyenneté] est nécessaire", dit Brunell. "Je pense que le point critique est que l'administration veut le mettre là-bas. Ils ont pris une décision politique. Et ils ont parfaitement le droit de le faire, parce qu'ils ont gagné les élections. »En mars, le secrétaire au Commerce, Wilbur Ross, a approuvé une demande du ministère de la Justice pour une telle question; le ministère dit qu'il a besoin des données pour appliquer les lois sur les droits de vote.

Brunell, 50 ans, a interrompu sa carrière universitaire à la fin des années 1990 pour passer un an à Washington, D.C., en tant que boursier du Congrès travaillant sur des questions de recensement. Il a également servi comme témoin expert dans des affaires judiciaires contestant des décisions de redécoupage d'état, typiquement en appui des plans développés par des républicains. En 2008, il a publié un livre avec la thèse provocatrice que les élections compétitives sont mauvaises pour le pays parce qu'ils laissent une grande partie des électeurs «perdants» mécontents de leurs élus.

Bien qu'il n'ait aucune expérience de direction de grandes organisations, Brunell était en ligne il y a un an pour être le choix de Trump pour diriger le Census Bureau. Le poste vacant a été créé par le départ en juin dernier de John Thompson , qui avait été nommé par l'ancien président Barack Obama. Mais la sénatrice Claire McCaskill (D-MO), la principale démocrate au sein du comité chargé de l'agence, aurait soulevé des objections à ce que Brunell remplisse le mandat de cinq ans.

Les fonctionnaires de la Maison Blanche ont ensuite proposé que Brunell devienne le directeur adjoint de l'agence, un poste qui ne nécessite pas de confirmation du Sénat et qui est traditionnellement détenu par un fonctionnaire de carrière. Mais cette idée aussi généré un fort recul de la communauté statistique et en février, Brunell a jeté l'éponge.

Brunell a refusé de fournir des détails sur sa tentative ratée de rejoindre l'administration Trump. Mais il a parlé librement de la controverse actuelle entourant la question de la citoyenneté, offrant des contre-arguments à ceux qui s'inquiètent de son impact probable sur les taux de réponse et de la réputation d'impartialité de l'agence.

"Je pense que l'ajout de n'importe quelle question au recensement décennal est problématique", dit-il. "Demander aux gens leur couleur préférée diminuera les taux de réponse", dit-il. "Donc moins il y a de questions sur le recensement, mieux c'est. Mais en ce qui concerne l'ajout de cette question, je pense que les gens qui s'y opposent en ont fait une question bien plus importante qu'elle ne l'est en réalité. "

Brunell a répété les arguments des fonctionnaires de Ross et du DOJ que la question est apparue depuis plus d'une décennie sur l'American Community Survey, qui a remplacé la forme longue du recensement décennal, et sur le recensement lui-même jusqu'en 1950. «Dire que cela demandera absolument ruiner le recensement, je ne le vois pas », dit-il. "Je pense que c'est hyperbolique, et que parler de cette façon n'aide pas les choses."

Un point sur lequel Brunell et les critiques s'accordent à dire qu'un recensement réussi en 2020 coûtera probablement plus que le prix de 15,6 milliards de dollars annoncé par Ross l'automne dernier. Mais Brunell ne pense pas que ce sera un spectacle-bouchon.

«Même si la question convainc les gens de ne pas répondre au formulaire de recensement, ce n'est pas la fin de l'histoire», dit-il. Selon lui, le coût le plus élevé de la tenue du recensement vient du suivi auprès des ménages qui n'ont pas répondu aux rappels répétés pour remplir le questionnaire.

Ce suivi "peut être un peu plus difficile et plus coûteux à faire", dit-il, "parce qu'il y aura quelques millions de personnes de plus dont ils ont besoin de compter. Donc, le Census Bureau embauche plus de gens, et le Congrès fait de l'argent, et ils tapent sur plus de portes pour obtenir les réponses dont ils ont besoin. Ils auront peut-être besoin de se démener, mais ils feront le travail. "

Un plus grand défi pour l'agence, dit Brunell, est de trouver un moyen d'atténuer la rhétorique chauffée sur la question de la citoyenneté. La fureur, dit-il, est symptomatique de la partisanerie de plus en plus amère à Washington, D.C.

"C'est ce que nous devons corriger, ce niveau de polarisation", affirme-t-il. «Au lieu de penser:« Notre équipe a perdu les élections, qu'allons-nous faire? », Elle devrait être« Eh bien, notre équipe a perdu, mais nous l'aurons la prochaine fois. »Tout n'est pas la vie et la mort.

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