De combien d'espace avez-vous besoin pour faire évoluer un nouveau mammifère? Ces souris mangeuses de ver ont la réponse

En trouvant trois parents de cette souris philippine mangeuse de ver, les biologistes ont démontré que la spéciation peut se produire sur les petites îles que la pensée précédente.

L. R. Heaney / Le musée de campagne

C'est un mystère de longue date en biologie: Quelle est la plus petite quantité de terre nécessaire pour faire évoluer un nouveau mammifère? Depuis les années 1980, les chercheurs pensaient que la limite inférieure était de 110 000 kilomètres carrés, soit environ la taille de Cuba. Maintenant, une équipe de scientifiques a déduit qu'une zone d'un dixième de cette taille fera l'affaire, et elle pourrait être encore plus petite. Cette découverte est une bonne nouvelle pour les défenseurs de l'environnement et autres personnes préoccupées par le fait que le changement climatique et la perte d'habitat vont accélérer les extinctions.

Pour découvrir la limite inférieure, l'équipe s'est tournée vers les îles, dont les emplacements isolés constituent souvent un laboratoire idéal - les chercheurs peuvent généralement déterminer les animaux qui y sont arrivés et qui y ont évolué. Lawrence Heaney, biogéographe évolutionniste au Field Museum of Natural History à Chicago, Illinois, a travaillé pendant des années à cataloguer la diversité des mammifères sur la plus grande île des Philippines, Luzon. Il a découvert que ses 105 000 kilomètres carrés hébergeaient 66 espèces de mammifères, sans compter les chauves-souris. Il est certain que les petites îles pourraient aussi permettre à de nouvelles espèces de se diversifier, pensa-t-il. Alors lui et ses collègues ont cherché juste un tel endroit. Ils se sont installés à Mindoro, la septième plus grande île des Philippines.

En 2013, ils ont commencé un inventaire de tous les mammifères, y compris les rats, les souris et le buffle d'eau nain. Ils ont mis en place des pièges vivants sur les pentes des cinq chaînes de montagnes de Mindoro pour attraper les plus petits, y compris une sorte de souris à museau allongé et à museau long originaire de l'île, sur laquelle ils ont concentré leur analyse initiale. Après avoir comparé leur ADN et leur apparence, les scientifiques ont réalisé que les souris représentaient quatre espèces distinctes - trois vivant sur leurs propres montagnes, et une occupant les basses terres en dessous.

En outre, l'analyse génétique suggère que les quatre espèces ont évolué à partir d'un seul ancêtre qui a atterri sur Mindoro il y a environ 2,8 millions d'années. Cela signifie que l'île est la le plus petit endroit jamais documenté pour avoir évolué de nouveaux mammifères , Heaney et ses collègues rapportent aujourd'hui dans le Journal de la biogéographie .

Rafe Brown, un biogéographe à l'Université du Kansas à Lawrence qui n'était pas impliqué dans l'étude, est impressionné par le travail. «Beaucoup de données montrent qu'il y a beaucoup d'espèces dans les petites îles», explique-t-il. Mais c'est la seule étude à montrer "que la diversité des espèces a été générée sur ces îles".

Heaney attribue cette diversité aux chaînes de montagnes qui isolent les populations de souris, ce qui leur permet d'évoluer de façon différente. Les lézards et les amphibiens sont connus depuis longtemps pour spécier sur les petites îles, mais les grands mammifères et les oiseaux ont généralement besoin de plus d'espace. Jonathan Losos, écologiste évolutionniste de l'Université de Washington à St. Louis (Missouri), qui n'a pas participé à l'étude, explique que «la taille minimale de l'île pour la spéciation devient de plus en plus grande pour les organismes qui se déplacent davantage. "Au-dessous d'une certaine taille, les îles ne sont pas assez grandes pour l'isolement."

De plus en plus, les conservationnistes pensent à préserver le potentiel évolutif des espèces qu'ils gèrent. Il y a quarante ans, on a calculé qu'il faudrait une réserve plus grande que celle qui existe pour le faire. Mais cette recherche montre qu'au moins pour les petits mammifères, certaines aires protégées ne sont pas trop petites.

Alors, comment petit est trop petit? Brown n'est pas sûr. "Beaucoup de ces petites îles ont échappé aux critiques", dit-il. "Je suis sûr que nous trouverons la spéciation sur des îles encore plus petites."

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