Anciens marins ont peut-être chassé des baleines dans le monde entier

Les scientifiques ont récupéré les signatures d'ADN des baleines et d'autres espèces à partir de fragments d'os comme ceux-ci en Nouvelle-Zélande.

Actes de l'Académie nationale des sciences

Selon le mythe, le peuple maori est arrivé en Nouvelle-Zélande à dos de baleine; aujourd'hui, les baleines figurent en bonne place dans l'art et les histoires maoris. Il semble maintenant que les ancêtres maoris aient aussi systématiquement chassé les animaux.

Les sites archéologiques de Nouvelle-Zélande renferment peu d'os de baleines reconnaissables, mais une nouvelle technique de détection des fragments d'os dans les débris osseux a permis d'identifier les restes de cinq espèces de baleines dans les premiers peuplements néo-zélandais, y compris les espèces plus petites ou lentes , les cibles probables pour les chasseurs. La même méthode «ADN méta-code-barres» a montré que les premiers Néo-Zélandais peuvent également avoir des populations décimées d'un perroquet indigène. Et à l'autre bout du monde, une équipe a utilisé une méthode de code à barres plus simple pour suggérer que les Romains chassaient aussi les baleines, repoussant potentiellement la première industrie connue de chasse à la baleine d'environ mille ans.

En révélant des espèces provenant de fragments d'os insignifiants, les codes à barres «ouvrent de nouvelles fenêtres sur les écosystèmes historiques», explique Ana Rodrigues, écologiste à l'Université de Montpellier en France. Et les nouvelles données changent de vue. "Pendant longtemps, nous pensions que les cultures anciennes n'étaient pas technologiquement assez avancées pour influencer significativement les populations animales, mais de plus en plus de preuves s'accumulent qu'elles ont réellement fait", explique le biologiste évolutionniste Michael Hofreiter de l'Université de Potsdam en Allemagne.

À l'Université Curtin de Perth, en Australie, le chercheur sur l'ADN Michael Bunce, l'étudiant diplômé Frederik Seersholm et ses collègues ont évalué l'impact de l'arrivée humaine en Nouvelle-Zélande vers 750 av. Ils ont développé un moyen de déterminer facilement et à bon marché les codes-barres d'ADN de centaines d'os par séquençage à haut débit de mélanges d'os broyés. Les codes à barres, nommés d'après les étiquettes omniprésentes sur les articles dans les magasins, sont de courts segments d'ADN qui identifient de façon unique une espèce. L'équipe de Bunce a appliqué sa méthode à 5000 fragments d'os provenant de 38 sites en Nouvelle-Zélande couvrant les 20 000 dernières années. "Ce sont des os qui n'auraient jamais été identifiés", explique Rodrigues, qui ne faisait pas partie de cette étude.

Seersholm a identifié 110 correspondances quasi-parfaites avec des espèces connues, comme le groupe l'a rapporté cette semaine dans le Actes de l'Académie nationale des sciences . Jusqu'à présent, les archéologues ont généralement supposé que les os de baleines sur les sites en Nouvelle-Zélande provenaient de baleines pilotes qui avaient été nettoyées après leur échouage. Mais les codes à barres de l'ADN ont identifié des orques, de véritables dauphins, des baleines à bec de Cuvier, des rorquals communs et des baleines franches australes. «Nous pensons qu'ils chassaient les baleines plus petites», expliqua Seersholm, «conduisant les mammifères dans des eaux peu profondes avec des bateaux, puis les harponnant».

Les codes à barres ont également suggéré que les premiers Néo-Zélandais chassaient les otaries à fourrure, les otaries et les éléphants de mer. Et la méthode a identifié plusieurs espèces terrestres, y compris le kākāpō, un perroquet néo-zélandais maintenant en voie de disparition. Une analyse plus poussée de l'ADN de kākāpō a montré que sa diversité génétique avait chuté après l'installation de la Nouvelle-Zélande. "Cela montre vraiment que les humains avaient un impact élevé sur la biodiversité", dit Seersholm.

Dans la région de Gibraltar au bord de la mer Méditerranée, Rodrigues et ses collègues ont adopté une approche ciblée, analysant 11 ossements de baleines putatifs provenant de cinq sites. Là, les Romains ont pêché le thon des villages datant entre 400 av. et 425 C.E. Des textes cryptiques faisant référence aux «monstres marins» ou aux «poissons-ram», plus de gros ossements suspectés d'être des baleines (souvent façonnés en outils), suggèrent que les Romains chassent aussi les baleines grises et les baleines franches. Mais ces mastodontes ne sillonnent pas ces eaux aujourd'hui.

L'équipe de Rodrigues a combiné un codage à barres éprouvé avec des empreintes de collagène, une technique qui associe les acides aminés dans le tissu conjonctif des échantillons à des familles d'animaux connues. Ils ont découvert que 10 des 11 os appartenaient à des baleines: trois gris, trois droits, un aileron, un pilote, un spermatozoïde et un dauphin. La prépondérance des baleines grises et des baleines franches, qui se trouvent sûrement près du rivage et qui auraient pu être chassées, soulève la possibilité de une industrie baleinière romaine oubliée vieille de 2000 ans , les chercheurs suggèrent cette semaine dans le Actes de la Royal Society B . C'est environ 1000 ans avant que les baleiniers basques, longtemps considérés comme les premiers baleiniers commerciaux, aient émergé.

Si les Romains chassaient les baleines grises et les baleines franches de Gibraltar, notent les auteurs, ils ont peut-être joué un rôle dans la disparition de l'espèce dans l'est de l'Atlantique Nord. Mais d'autres savants disent qu'il est plus probable que les Romains fouillent les baleines échouées.

L'identification du 11e os de baleine présumé a lancé les chercheurs en boucle: elle appartenait à un éléphant. C'est "pourquoi il est bon d'utiliser ces méthodes", dit Rodrigues. "Qui sait combien d'autres os ont été mal identifiés?"

Le codage à barres a ses limites. Il ne peut pas identifier une espèce si sa séquence n'est pas incluse dans la base de données de codes à barres, qui est en expansion rapide mais encore incomplète. Et les codes à barres ne peuvent pas encore montrer l'abondance d'une espèce, mais seulement sa présence.

Mais Rodrigues, pour sa part, est en admiration devant le pouvoir des codes à barres. "C'est comme un miracle", dit-elle. "Vous leur envoyez un peu de poussière et ils vous renvoient des résultats."

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